Vanwege het geweld rondom het Oekraïense stadje Debaltseve worden de inwoners geëvacueerd. De afgelopen 24 uur zijn er bij gevechten zeker vijf Oekraïense soldaten gedood en 27 verwond.

Dat meldt een legerwoordvoerder dinsdag. Hoeveel rebellen er zijn gesneuveld, is niet bekend.

Ruim drieduizend inwoners zijn het strategisch gelegen stadje al ontvlucht en de overheid wil van de evacuatie "een prioriteit maken", aldus de woordvoerder.

Debaltseve is nog in handen van het leger, maar het stadje is inmiddels bijna geheel omsingeld door de pro-Russische separatisten in het gebied.

Het stadje met 25.000 inwoners ligt tussen Luhansk en Donetsk, beiden in handen van de rebellen, en is een spoorknooppunt. Vanwege de spoorlijnen en de belangrijke wegen is het stadje van belang voor de separatisten.

Volgens de mensenrechtenorganisatie Amnesty International is ''de situatie in Debaltseve verschrikkelijk''. Duizenden mensen die nog in de stad zijn, schuilen voor de granaatbeschietingen. Er is niet genoeg water, eten, stroom en medicijnen. Volgens Amnesty zijn er nog zo'n zevenduizend mensen in de stad.

Oost-Oekraïne

De afgelopen weken is het geweld in het oosten van Oekraïne verhevigd. De vijandigheden tussen de Oekraïense strijdkrachten en pro-regeringsmilities trokken in januari weer aan na een maand van relatieve rust. 

Volgens Oekraïense autoriteiten zijn bij de meest recente gevechten zeker zestien burgers omgekomen. Huizen in vier districten van Donetsk zijn beschoten, aldus de gemeente in een verklaring.

Gesprekken

De oorlog in Oost-Oekraïne heeft al zeker aan 5.360 mensen het leven gekost. Dat meldde VN-commissaris voor de Mensenrechten Said Raad al-Hussein dinsdag. Nog eens 12.000 mensen zijn gewond geraakt.

De strijd rond de steden Donetsk en Loehansk kostte de afgelopen drie weken alleen al 220 burgers het leven. ''Bushaltes, openbaar vervoer, markten, scholen, speeltuinen, ziekenhuizen en woongebieden zijn oorlogsgebieden geworden'', aldus Al-Hussein.

De Verenigde Naties houden sinds april 2014, toen het conflict uitbrak, bij hoeveel mensen er omkomen door het geweld. Volgens de VN zijn de getallen voorzichtig, omdat alleen gebruik wordt gemaakt van officiële data.

Gesprekken

Gesprekken tussen Oekraïne, Rusland, de separatisten en de OVSE vorige week hebben niets opgeleverd.

De separatisten lieten maandag weten binnen tien dagen een 'algemene mobilisatie' af te kondigen. Tienduizend mannen zullen een oproep krijgen om te strijden tegen het Oekraïense regeringsleger.

De Amerikanen twijfelen ondertussen of het steunen van dat leger met wapentuig een goed idee is, zo laat een bron binnen het Witte Huis weten. De roep om dergelijke steun groeit in de Verenigde Staten, maar daarmee zou een diplomatieke oplossing in gevaar komen. Bovendien zouden de Russen op hun beurt kunnen reageren met verdere steun aan de rebellen.

Neergeschoten toestellen

De separatisten hebben dinsdag beweerd een vliegtuig en een helikopter van het Oekraïense leger uit de lucht te hebben geschoten. Om wat voor type legervliegtuig het zou gaan, is niet bekend.

De Oekraïense regering heeft nog niet gereageerd op de bewering van de separatisten en er zijn voor zover bekend ook nog geen beelden verschenen van de neergehaalde toestellen.

Chronologie van de gebeurtenissen in Oekraïne l Dossier Oekraïne

Achtergrond: Wapenstilstand in Oekraïne: eerst zien dan geloven