Het aantal Filipijnse politiecommando's dat in een fel gevecht met islamitische guerrillastrijders is gedood, is opgelopen tot 43.

Eén commando wordt nog vermist. Dat heeft plaatsvervangend directeur-generaal van de nationale politie Leonardo Espina maandag meegedeeld. Elf agenten raakten gewond. 

Het gevecht brak uit zondagochtend uit toen tientallen leden van een elite-eenheid van de Filipijnse politie het zuidelijke dorp Tukanalipao binnentrokken, op zoek naar twee terroristen.

Eenmaal in het dorp werden de agenten aangevallen door strijders van het Moro Islamitisch Bevrijdingsfront (MILF), de beweging die vorig jaar nog een vredesakkoord sloot met de regering. 

Helden

Minister van binnenlandse zaken Mar Roxas noemde de commando's "gevallen helden". De agenten waren op zoek naar de Maleisische terrorist Zulkifli bin Hir, alias Marwan, en een Filipijnse bommenmaker, Abdul Basit Usman.

Ze waren het gebied waar de twee zich vermoedelijk ophielden echter binnengedrongen zonder het MILF vooraf op de hoogte te stellen, terwijl dit volgens het vredesakkoord met de regering wel had gemoeten.

"Als iemand uw huis komt binnenvallen, wat zou u dan doen?" vroeg de leider van de Moro-rebellen, Mohagher Iqbal. Hij zei dat het MILF een protest zal indienen, maar verwachtte niet dat het incident het vredesproces zal ondergraven. Dat is een visie die ook door de minister van Defensie is verwoord.