Nederlandse gevechtshelikopters in Mali hebben in de nacht van woensdag op donderdag Afrikaanse blauwhelmen geholpen die onder vuur lagen. 

Dat meldt het ministerie van Defensie donderdag. De Apaches verkenden de omgeving, maar hebben hun wapens niet gebruikt.

Ze kwamen in actie op ongeveer honderddertig kilometer ten zuidoosten van de stad Gao. Dat is in het noordoosten van het West-Afrikaanse land.

Nederlandse Apaches namen dinsdag in de buurt van Tabankort in het noorden van Mali een voertuig met rebellen onder vuur die op VN-militairen schoten. Daardoor kwamen vijf Toearegrebellen om het leven, aldus de groepering MNLA.

Die actie leidde de dag erna tot gewelddadige protesten van enkele honderden mensen. Die stichtten brand, gooiden met stenen en bezetten het vliegveld van Kidal waarop VN-militairen waren gestationeerd. De blauwhelmen trokken zich daarop terug op hun legerbasis.

Paraat

In Kidal stond woensdag een Nederlandse gevechtshelikopter paraat om buitenlandse VN-collega's indien nodig te kunnen beschermen. Ook stond er een Nederlandse Chinook-transporthelikopter klaar om eventuele gewonden te kunnen afvoeren.

De demonstraties zijn voorbij, maar volgens Defensie hangt er nog een gespannen sfeer in het door Toeareg geregeerde noorden van Mali.

Ongeveer 450 Nederlandse militairen doen vanuit Gao mee aan de VN-vredesmissie Minusma, die de veiligheid en stabiliteit in Mali moet herstellen. De Nederlanders verzamelen informatie en analyseren deze voor de VN-missie.