De natuurbranden die het gebied ten oosten van de Australische stad Adelaide teisteren, zijn de ergste die de regio hebben getroffen sinds 1983.

Dat zei politiechef Gary Burns van deelstaat South Australia op een persconferentie.

In de zuidelijke deelstaten van het land staan volgens Australische media duizenden hectaren grond in lichterlaaie. De autoriteiten hebben groot alarm geslagen en roepen mensen in het getroffen gebied op onmiddellijk te vertrekken.

Volgens premier Jay Weatherill van South Australia kan te laat vertrekken "een rampzalige beslissing" zijn. Hij sprak over een "ongelofelijk gevaarlijke brand".

Het vuur woedt niet alleen in South Australia, maar ook in het aangrenzende Victoria.

Natuurbranden zijn in Australië een veel voorkomend fenomeen. In 1983 kwamen bij branden 75 mensen om het leven in twee deelstaten. In 2009 vielen 173 slachtoffers.

Video: Hevige bosbranden zuiden Australië