Drie medewerkers van de Italiaanse kustwacht zijn vrijdag aan boord gegaan van een schip met honderden vluchtelingen in de Ionische Zee. 

De bemanning heeft het onder de vlag van Sierra Leone varende schip op volle zee voor de Zuid-Italiaanse kust verlaten en de migranten stuurloos achtergelaten.

De medewerkers van de kustwacht werden met een helikopter aan boord van de Ezadeen gezet en hebben het vaartuig inmiddels onder controle. Het schip ligt ruim 60 kilometer uit de kust. Volgens de kustwacht was het schip vertrokken uit een Turkse haven.

Het is voor de tweede keer deze week dat een bemanning een schip vol vluchtelingen verlaat. Eerder zette de bemanning van de Blue Sky M het roer op de automatisch om het vaartuig met ongeveer achthonderd migranten daarna te verlaten.

Reactie Frontex

Mensensmokkelaars die migranten achterlaten op spookschepen in de Middellandse Zee, maken zich schuldig aan een ''nieuwe mate van wreedheid''. Dat vindt Frontex, de EU-organisatie die de grenzen bewaakt. ''Dit is iets nieuws'', zei een woordvoerster van de organisatie vrijdag over de spookschepen. Mensensmokkelaars stoppen vrachtschepen vol met honderden migranten, zetten koers naar Europese landen (met name Italië) en gaan dan van boord.

Volgens Frontex verdienen de handelaren goudgeld met de smokkel. ''Van elke migrant krijgen ze duizenden euro's voor het transport over zee. Reken maar uit hoeveel een schip met honderden mensen oplevert'', aldus de woordvoerster. Vandaar dat het achterlaten van een vrachtschip rendabel is voor de smokkelaars. Als het fout gaat, is de ramp echter niet te overzien. ''Als een niet-zeewaardig schip dat veel te vol is in de problemen komt, hebben de mensen die vastzitten aan boord geen schijn van kans.''

Gammele scheepjes

Voorheen gebruikten de mensensmokkelaars vaak kleinere boten om vluchtelingen naar de andere zijde van de Middellandse Zee te brengen. Regelmatig zonken de overvolle en gammele scheepjes. Duizenden mensen kwamen alleen al in 2014 om.