De Amerikaanse minister van Defensie Chuck Hagel stapt op. Dat meldde de Amerikaanse president Barack Obama maandag tijdens een ingelaste perconferentie.

De precieze reden voor zijn aftreden werd niet bekendgemaakt. Volgens Hagel waren de president en hij het erover eens dat dit "het juiste moment was voor een nieuwe leider in het Pentagon". "Ik heb de beslissing niet lichtvaardig genomen."

Hagel blijft minister tot er in de Senaat een akkoord is over een opvolger. "En dat zal ik doen met dezelfde inzet als hiervoor", maakte de minister duidelijk tijdens de persconferentie.

Volgens Obama heeft Hagel ervoor gezorgd dat het Amerikaanse militaire apparaat er beter voor staat. "Die strijdkrachten zijn klaar voor nieuwe missies, zoals de strijd tegen de Islamitische Staat (IS) en tegen ebola."

"Chuck wist prioriteiten te stellen in tijden van bezuinigingen. Dankzij hem zijn onze strijdkrachten afgeslankt, maar nog altijd het sterkste ter wereld en zijn onze militairen nog altijd in staat om hun gezinnen te voorzien in alle levensbehoeften", aldus de president.

Obama noemde Hagel "een voorbeeldige minister van Defensie". Volgens de president was de minister altijd "recht door zee" en zeer betrokken bij de Amerikaanse troepen. "Hij gaf om hen en zij gaven om hem."

'Grootste privilege'

Hagel zelf noemde zijn tijd als minister "het grootste privilege van mijn leven. Ik ben enorm trots op wat we bereikt hebben". Ook dankte hij zijn collega-ministers, de legertop en alle mensen op zijn ministerie. "Het is een teamprestatie die we leveren. Dat is het leuke eraan."

"Ik zal de mannen en vrouwen die vechten voor dit land en hun families blijven steunen", besloot Hagel. Zijn volledige verklaring is hier te lezen.

Video: Chuck Hagel stapt op

Republikein

De 68-jarige Hagel is de enige Republikein binnen het ministerie van Defensie. De Vietnamveteraan, die twee keer werd beloond voor heldhaftigheid, is de eerste minister die het veld moet ruimen na de tussentijdse verkiezingen.

Bij die verkiezingen verloren de Democraten de meerderheid in de Senaat, waardoor de Republikeinen nu beide kamers van het Congres controleren.

Islamitische Staat

Eerder op de dag kwam The New York Times al met het nieuws naar buiten. Volgens de krant zou Obama hebben aangedrongen op het vertrek van Hagel, omdat hij niet zou passen in de visie die Obama heeft op de bestrijding van de Islamitische Staat (IS).

De voormalig senator van de staat Nebraska zou volgens The New York Times moeite hebben om te aarden binnen het team van Obama.

Als mogelijke opvolgers van Hagel worden Jack Reed, Ashton Carter en Michele Flournoy genoemd.

Dit zijn de conclusies van de tussentijdse verkiezingen in de VS