De kapitein van de veerboot Sewol die in april zonk voor de kust van Zuid-Korea heeft een celstraf van 36 jaar gekregen. Bij de ramp kwamen meer dan driehonderd mensen om het leven, overwegend schoolkinderen. 

Het proces in de rechtbank in het Zuid-Koreaanse Gwangju heeft in totaal vijf maanden geduurd. De kapitein, Lee Joon-seok, werd vrijgesproken van moord maar schuldig bevonden aan nalatigheid. Ook wordt hij bestraft voor het verlaten van het schip. 

Het Openbaar Ministerie wilde dat de kapitein de doodstraf kreeg, een straf die in Zuid-Korea sinds 1997 niet meer in de praktijk is uitgevoerd. De kapitein heeft meermaals zijn excuses aangeboden voor de ramp, maar zegt dat hij niet wist dat zijn acties tot zo veel doden hadden konden leiden. 

De hoofdtechnicus van de Sewol kreeg van de rechtbank in Gwangju een celstraf van dertig jaar opgelegd, dertien andere bemanningsleden gevangenisstraffen tot twintig jaar. 

Het Zuid-Koreaanse OM gaat in beroep tegen de straffen. De families van de overleden passagiers hadden daar eerder op dinsdag om gevraagd. De nabestaanden vinden de straffen veel te laag. ''Is dit hoe weinig de levens van onze kinderen waard waren? De doodstraf zou nog te mild zijn voor de bemanning'', zei een vrouw. Mensen huilden toen de rechter het vonnis velde.

Video: Rechtbank
Video: Rechtbank

Zoektocht

De Zuid-Koreaanse autoriteiten staken de zoektocht naar slachtoffers van de ramp, terwijl negen opvarenden nog worden vermist. Dat maakte de regering van het Aziatische land dinsdag bekend. 

Verantwoordelijk minister Lee Ju-young bood op een persconferentie zijn excuses aan voor het besluit. ''Het spijt me dat ik het einde van de zoekoperatie moet aankondigen. Daardoor kan ik mijn belofte om door te zoeken tot het laatste lichaam is gevonden niet houden.''

De grenzen bij het zoeken onder water zijn bereikt, aldus de regering. Doordat de winter eraan komt zouden duikers in een zeer gevaarlijke situatie terecht komen. 

Volgens Ju-young hebben de nabestaanden van de negen vermiste opvarenden hun toestemming gegeven voor het staken van de zoektocht. Het laatste lichaam werd eind oktober uit het schip gehaald. Op een toilet werden de stoffelijke resten van een vrouw gevonden.

Scholieren

De Sewol kapseisde op 16 april ten zuidwesten van het vasteland van Korea. Het schip had 476 mensen aan boord, voornamelijk scholieren die op weg waren voor een schoolreis. Slechts circa 170 opvarenden overleefden de ramp. 

De ondergang van de Sewol schokte Zuid-Korea diep. Dat was mede omdat snel vermoedens rezen dat het aantal slachtoffers aanzienlijk lager was geweest bij verantwoordelijk optreden van de autoriteiten, de eigenaar van het schip en de bemanning.

Video: Minister Lee Ju-young biedt excuses aan
Video: Minister Lee Ju-young biedt excuses aan