In de Oekraïense regio's Donetsk en Loehansk zijn zondag om 08.00 uur (lokale tijd) de stembussen geopend. Vanwege de grote belangstelling blijven de stembureau's langer op.

De pro-Russische separatisten houden in het oostelijke conflictgebied verkiezingen voor nieuwe leiders en een parlement, ondanks zware internationale kritiek. De politie en gewapende separatisten patrouilleren in het gebied om de omstreden stembusgang mogelijk te maken.

De grote favoriet is Aleksandr Zachartsjenko, separatistenleider van de zelf uitgeroepen Volksrepubliek Donetsk. ''Vanaf vandaag is het land in goede handen'', zei de premier van de rebellenregering in Donetsk bij het uitbrengen van zijn stem.

In totaal zijn er ongeveer vierhonderd stembureaus in scholen en andere openbare gebouwen, die tot 20.00 uur (lokale tijd) zijn geopend.

Inwoners vanaf 16 jaar zijn stemgerechtigd. Er zijn drie miljoen stembiljetten geprint, maar het aantal kiesgerechtigden is onduidelijk.

Afgelopen maanden zijn honderdduizenden mensen de regio ontvlucht. De strijd tussen de separatisten en het Oekraïense leger heeft sinds april naar schatting ruim vierduizend levens geëist.

Kiev

De Oekraïense regering is fel tegen de stembusgang en zal de uitkomst niet erkennen. Maar Kiev heeft sinds de door Rusland gesteunde separatisten de macht grepen, niets meer te vertellen in de regio's Donetsk en Loehansk.

Eerder moest Kiev met lede ogen toezien hoe de separatisten, onder leiding van enkele Russische kopstukken, een referendum hielden waarin voor onafhankelijkheid werd gestemd.

De Verenigde Staten en de Europese Unie zullen de ''onwettige'' verkiezingen ook niet erkennen. De Duitse bondskanselier Angela Merkel heeft die boodschap telefonisch overgebracht aan de Russische president Vladimir Poetin.

Illegaal

Ook minister Bert Koenders van Buitenlandse Zaken noemt de verkiezingen "illegaal". Hiermee "schenden de separatisten de letter en geest van de Minsk-akkoorden", stelt hij.

In die stad maakten de Oekraïense regering en de pro-Russische rebellen in september afspraken om het geweld in Oost-Oekraïne een halt toe te roepen.

Autobom

Twee militairen zijn zondag gedood door een autobom in het oosten van Oekraïne. De bom ontplofte bij een controlepost bij de havenstad Marioepol, meldden Oekraïense autoriteiten.

Toekomst Oost-Oekraïne weer terug bij af | Chronologie van de gebeurtenissen in Oekraïne l Dossier Oekraïne