De Noord-Ierse oud-leider Ian Paisley is vrijdagochtend op 88-jarige leeftijd overleden.

Dat heeft zijn vrouw bekendgemaakt.

De protestantse dominee en politicus Paisley was leider van de Democratische Unionistische Partij en fanatiek voorstander van nauwe banden met Londen.

Paisley was van mei 2007 tot in 2008 premier van Noord-Ierland. Hij stond bekend als fanaticus: ultraconservatief, fel anti-katholiek (hij noemde de paus de antichrist) en intens loyaal aan de Britse kroon. Tegenover de Ierse Republiek stond hij vijandig.

Hoewel Paisley tientallen jaren de felste tegenstander van de republikeinse partij Sinn Féin was, reageerde vice-premier Martin McGuinness (SF) diepbedroefd. "Ooit waren we politieke tegenstanders - ik ben een vriend verloren", schreef hij op Twitter.

Tegen de zender Sky News benadrukte McGuinness de overeenkomsten tussen de unionisten van Paisley en zijn republikeinse partij. "We waren het er absoluut over eens dat ons volk beter door zichzelf kon worden geregeerd dan door een Britse regering."

Donderende stem

Volgens de Noord-Ierse premier Peter Robinson had de donderende stem van Paisley tijdens de Noord-Ierse oorlog "een bijzondere resonantie" bij het Noord-Ierse volk.

Premier David Cameron noemde Paisley ''bijna 50 jaar lang een van de krachtigste en onmiddellijk herkenbare figuren in de Britse politiek''. Weliswaar was hij omstreden, maar zijn bijdrage in zijn latere jaren aan de politieke stabiliteit in Noord-Ierland was enorm groot'', meende de Britse premier.

Paisley was al geruime tijd ziek. Hij wordt in besloten kring begraven. Later volgt een openbare herdenking, verklaarde zijn vrouw.

Paisley: redder en vernietiger Noord-Ierland