Duizenden Pakistaanse betogers nemen donderdag deel aan een driehonderd kilometer lange protestmars van Lahore naar de hoofdstad Islamabad. Ze eisen het ontslag van premier Nawaz Sharif.

Sharif wordt beschuldigd van verkiezingsfraude. Zijn aantreden markeerde een jaar geleden de eerste democratische machtsoverdracht in het land, dat een lange historie heeft van militaire staatsgrepen.

Zeker 5.000 betogers vetrokken donderdag vanuit Lahore met bussen, auto's of te voet, meldt persbureau AP. Verwacht wordt dat meer mensen zich zullen aansluiten.

Eén van de stoeten wordt geleid door voormalig topcricketspeler Imran Khan, leider van de op twee na grootste partij in het Pakistaanse parlement. Een andere stoet wordt aangevoerd door Tahrir-ul-Qadri, een geestelijke met de Pakistaanse en Canadese nationaliteit die via een netwerk van moskeeën en religieuze scholen duizenden aanhangers heeft in Pakistan.

De twee stoeten vertrokken apart, maar zullen naar verwachting op weg naar Islamabad in elkaar opgaan. Zowel Ul-Qadri als Khan vindt dat Sharif moet aftreden en nieuwe verkiezingen moet uitschrijven.

In Islamabad wordt de komst van de karavaan met spanning afgewacht. In de hoofdstad en langs de route vanuit Lahore zijn duizenden politieagenten op de been. Op de invalswegen verschenen deze week blokkades van stalen scheepscontainers.

Premier Sharif  heeft een grondwetsartikel in werking gesteld waardoor het leger zo nodig kan ingrijpen om de orde in het land te handhaven. In 1999 werd hij zelf afgezet door een militaire staatsgreep onder leiding van Pervez Musharraf.