Paus Franciscus is in de nacht van woensdag op donderdag aangekomen in de Zuid-Koreaanse hoofdstad Seoul. De paus zal vijf dagen door het land reizen en Zuid-Koreaanse katholieke gelovigen ontmoeten. 

Het is de eerste keer dat een paus Azië aandoet na 1999.

Op de luchthaven werd de paus onthaald door president Park Guen-hye, twee katholieke vluchtelingen uit Noord-Korea en familieleden van slachtoffers van de veerbootramp waarbij in april meer dan driehonderd mensen om het leven kwamen.

In een gesprek met de Zuid-Koreaanse president riep de paus Zuid-Korea op zich opnieuw in te zitten voor vrede op het schiereiland, en zei "vruchteloze" kritiek op Noord-Korea en machtsvertoon te vermijden. 

De reis door Zuid-Korea is de eerste van twee reizen naar Azië op het programma van Franciscus. In januari doet hij Sri Lanka en de Filipijnen aan. Op de Filipijnen bezoekt hij onder meer het gebied dat vorig jaar door tyfoon Haiyan zwaar werd getroffen.

Tijdens zijn vlucht naar Zuid-Korea vloog de paus boven China. Zoals gebruikelijk stuurt hij elk land waarvan hij het luchtruim betreedt een telegram. Zo deed hij de Chinese president en de burgers de ''beste wensen'' en riep hij ''de goddelijke zegeningen van de vrede en het welzijn over de natie'' uit.

De mogelijkheid voor de paus om boven China te vliegen kan worden gezien als een verbetering in de relatie tussen het Vaticaan en het communistische land. Katholieken in China mogen de autoriteit van de paus niet erkennen. Paus Johannes Paulus II moest tijdens zijn bezoek aan Azië het Chinese luchtruim mijden.

Bekijk beelden van de aankomst:

Noord-Korea

Noord-Korea heeft vlak voor de aankomst van de pausdrie korteafstandraketten afgeschoten. Dat heeft het Zuid-Koreaanse ministerie van Defensie donderdag gemeld.

De raketten werden afgeschoten vanuit de havenstad Wonsan en landden zo'n 220 kilometer zuidelijker in de wateren rondom het verdeelde schiereiland. De laatste raket werd afgeschoten 35 minuten voordat de paus aankwam. Zuid-Korea en de Verenigde Staten houden vanaf maandag een meerdaagse militaire oefening.