De Chinese president Xi Jinping is donderdag met een enorme handelsdelegatie aangekomen in de Zuid-Koreaanse hoofdstad Seoul. 

Het is zijn eerste bezoek aan Korea sinds hij in maart vorig jaar president werd. Hij is twee dagen in Zuid-Korea en spreekt donderdag met zijn Zuid-Koreaanse ambtgenoot Park Geun-hye.

De leiders spreken over meer economische samenwerking en naar verluidt ook over het kernwapenprogramma van Noord-Korea en de opleving van het Japanse nationalisme.

Xi wordt vergezeld door een schare ondernemers. Die komen vooral uit de ICT-industrie. ''China en Zuid-Korea vullen elkaar aan in de technische en informatie-industrie'', zegt een topambtenaar van het Chinese ministerie van handel donderdag tegen de South China Morning Post

Er worden handelsovereenkomsten gesloten. Onder meer tussen de Chinese elektronicagigant TCL en de Zuid-Koreaanse SKC, die polyester films maakt. Presdient Xi ontmoet ook leiders van de Zuid-Koreaanse bedrijven Samsung en LG.

Vrijhandelakkoord

China voert onderhandelingen met Zuid-Korea om een vrijhandelsakkoord aan te gaan, wat de handel nog verder zou bevorderen. China is met een bilaterale handel van 161 miljard euro per jaar de grootste economische partner van Zuid-Korea. 

Dat is meer dan Seoul gezamenlijk met de VS en Japan aan handel bedrijft. Ook vinden de landen elkaar in hun wederzijdse afkeer van de groeiende militaire ambities en nationalistische politiek van Japan. 

Relaties

De goede relaties tussen het Chinese staatshoofd en zijn Zuid-Koreaanse collega Park zijn ook af te leiden uit het feit dat de twee nu voor de vijfde keer met elkaar praten. Afgelopen jaar werd Park in Peking met bijzonder veel egards ontvangen bij haar staatsbezoek aan China.

De toenadering van China tot Zuid-Korea heeft ook te maken met de territoriale geschillen die het land met vele buurlanden heeft. Seoul hoort hier niet bij en de publieke opinie over China is in Zuid-Korea is over het algemeen positief.

Gespannen

Verder heeft Beijing baat bij betere betrekkingen met een bondgenoot van zowel de Verenigde Staten als Japan. Dat zijn twee landen waarmee China op gespannen voet staat.

China hekelt de Amerikaanse invloed in Azië en de agressieve politiek van Japan. Mogelijk hoopt de Chinese regering in de toekomst op meer politieke steun vanuit Zuid-Korea ten koste van Washington en Tokio. 

Xi Jinping breekt met de traditie dat de Chinese president eerst de communistische bondgenoot Noord-Korea bezoekt. Hij maakt hiermee duidelijk dat Peking meer dan genoeg heeft van de grillen van het Noord-Koreaanse regime.

Doorn

Het tweedaagse staatsbezoek is een doorn in het oog van de Zuid-Koreaanse aartsvijand Noord-Korea. In de Verenigde Staten en Japan heersen gemengde gevoelens over de reis van Xi. 

Terwijl Xi bij zijn aankomst in Seoul werd onthaald door lachende mensen en versierde straten, riep Noord-Korea donderdag dat het communistische land in de toekomst meer raketproeven zal houden. De afgelopen dagen, voorafgaand aan Xi's bezoek aan het zuiden, testte Noord-Korea drie keer korteafstandraketten. 

Ook maakte het land onlangs de Zuid-Koreaanse president Park Geun-hye uit voor prostituee en troostmeisje. Ten slotte zinspeelt Pyongyang de afgelopen maanden op het uitvoeren van een vierde nucleaire test. Dat zou het land ook op kritiek van zijn enige grote bondgenoot China komen te staan. 

Effect

De roep om aandacht vanuit Pyongyang heeft tot op zekere hoogte effect. Bij gesprekken tussen Xi en Park zal Noord-Korea bovenaan de agenda prijken.

Hoewel China openlijk een bondgenoot is van Noord-Korea, hekelt de regering in Beijing het Noord-Koreaanse kernwapenprogramma en het onvermogen van het land om zijn economie te moderniseren. 

De keuze van Xi om Zuid-Korea te bezoeken voor het noorden te hebben aangedaan is bijzonder. In het verleden deden Chinese leiders juist eerst hun traditionele communistische bondgenoot aan.

Het toont aan dat China meer interesse heeft in het aanhalen van economische betrekkingen met een kapitalistische grootmacht, dan het in leven houden van een met kernwapens bewapend stalinistisch regime. Desondanks loopt Xi op eieren om goede banden met beide Korea's te onderhouden. 

Invloed

China heeft al jaren een afkeer van het Noord-Koreaanse atoomwapenprogramma en de onwil om de economie te hervormen. Analisten denken dat China een unieke invloed ovp Noord-Korea heeft, omdat Pyongyang volledig van Beijing afhankelijk is voor zijn voortbestaan. 

Andere landen dringen dan ook vaak bij China aan om deze invloed aan te wenden om Noord-Korea te bewegen tot hervormingen, denuclearisering en verbetering van zijn mensenrechten. 

Oneerlijk

China vindt deze kritiek oneerlijk. Beijing is bang dat het regime in Pyongyang implodeert, waarna miljoenen Noord-Koreaanse vluchtelingen China in zullen stromen. Ook vreest het land de stationering van Amerikaanse militairen aan de Chinese oostgrens. 

Die bewaken nu nog de gedemilitariseerde zone die tussen Noord- en Zuid-Korea loopt. Ten slotte valt het met de Chinese invloed op Pyongyang wel mee. Noord-Korea weet dat China het regime niet laat vallen en maakt hier dankbaar gebruik van door zich niets aan te trekken van berispingen uit de internationale gemeenschap, inclusief uit China. 

Voordelen

Dat China Noord-Korea nog altijd de hand boven het hoofd uit, wordt het land in Zuid-Korea niet in dank afgenomen. Maar de meeste Zuid-Koreanen, onder wie Park, kijken verder en zien vooral voordelen in goede politieke en economische banden met Beijing. 

Op zijn beurt kan China op kritiek uit Pyongyang rekenen voor het aanhalen van banden met de Noord-Koreaanse nemesis. Maar zowel China als Zuid-Korea zal bij het tellen van zijn knopen concluderen dat goede betrekkingen beide landen meer voor- dan nadelen opleveren. 

Xi heeft de Noord-Koreaanse leider Kim Jong-un nog niet ontmoet. Kim Jong-un erfde eind 2011 de dictatuur in Noord-Korea van zijn vader, Kim Jong-il. Xi is in 2008 als vicepresident op bezoek geweest in Noord-Korea.