De Europese Unie heeft vrijdag de nauwere samenwerking met Oekraïne, Georgië en Moldavië bezegeld. 

De Europese leiders en de leiders van de drie voormalige Sovjetrepublieken ondertekenden in Brussel de nodige documenten tijdens een plechtige ceremonie.

Voor Oekraïne, dat in de clinch ligt met Rusland, zette president Petro Porosjenko zijn handtekening. Hij gebruikte daarvoor de pen die eigenlijk bedoeld was voor de geplande ondertekening eind vorig jaar. 

Porosjenko's voorganger Viktor Janoekovitsj weigerde toen echter op het laatste moment het verdrag te ondertekenen. Hij zocht in plaats daarvan toenadering tot Rusland. Die stap veroorzaakte een politieke omwenteling in Oekraïne en leidde tot een crisis die nog steeds niet is opgelost.

Prijs

''De afgelopen maanden heeft Oekraïne de hoogst mogelijke prijs betaald om haar Europese dromen uit te laten komen'', stelde Porosjenko. De opstand van pro-Russische separatisten in delen van Oekraïne kostte al talrijke mensen het leven. Ook de verhouding met het buurland Rusland is ernstig verstoord.

In maart versterkten de EU en Oekraïne hun onderlinge banden al met een akkoord over nauwere politieke samenwerking. Met de ondertekening juist toen wilde de EU haar solidariteit met het Oekraïense volk betuigen, aldus Europees president Herman Van Rompuy. Dat akkoord maakt deel uit van het uitvoerige associatieverdrag, dat vrijdag is ondertekend.

Rusland

De Russen hebben woedend gereageerd op de ondertekening van het associatieverdrag. Hoewel de beslissing het soevereine recht van Oekraïne is, zal de stap volgens onderminister van Buitenlandse Zaken Grigori Karasin ''ernstige consequenties'' hebben.

Volgens een woordvoerder van het Kremlin zal Rusland maatregelen nemen om zijn economie te beschermen als blijkt dat de verdragen die de EU vrijdag sloot met Oekraïne, Georgië en Moldavië economisch schadelijk zijn, meldde persbureau RIA Novosti.

De intensievere samenwerking tussen de EU en de ex-Sovjetrepublieken is Moskou een doorn in het oog. Rusland vreest de dupe te worden en aan invloed te verliezen door de verdere politieke en economische toenadering van de drie landen tot het westen.

Vluchtelingen

Door het conflict in Oekraïne hebben al meer dan honderdduizend mensen een veilig heenkomen gezocht in buurland Rusland.

Volgens de vluchtelingenorganisatie Unhcr van de Verenigde Naties zeggen mensen vooral gevlucht te zijn voor gevechten, bedreigingen, uit angst voor ontvoering en vanwege de vernietiging van het staatsapparaat.

Alleen afgelopen week al hebben 16.400 mensen het oosten van het land verruild voor Rusland. Binnen Oekraïne zijn naar schatting 54.000 vluchtelingen.

De vluchtelingenstroom naar het westen is niet te vergelijken met de oostwaartse gang. Slechts 700 mensen zijn naar Polen, Wit-Rusland, Tsjechië en Roemenië gegaan, aldus de Unhcr.

Bekijk beelden van de bezegeling: