De 28-jarige sergeant Bowe Bergdahl, de enige Amerikaanse krijgsgevangene in Afghanistan, is zaterdagavond na bijna vijf jaar gevangenschap vrijgelaten door de Taliban. 

Dat melden Amerikaanse media.

De destijds 23-jarige sergeant Bowe Bergdahl verdween op 30 juni 2009 in Afghanistan. Hij was toen twee maanden in land.

De vrijlating van Bergdahl is onderdeel van een deal tussen de Verenigde Staten en de Taliban, waarbij vijf strijders van de Taliban, die vastzaten in Guantanamo Bay, over zijn gebracht naar Qatar. De Afghaanse gevangenen mogen Qatar in ieder geval gedurende een jaar niet verlaten.

De Amerikaanse minister van Defensie Chuck Hagel verzekerde dat de veiligheid van de Verenigde Staten niet in gevaar komt door de gevangenenruil.

Washington en de Taliban zouden maandenlang hebben onderhandeld over de vrijlating. Qatar bemiddelde daarbij. 

Vijf namen

Later op zaterdag (lokale tijd) maakte CNN bekend dat de vijf namen van de gevangenen uit Guantanamo Bay zijn vrijgegeven. Het gaat om Khair Ulla Said Wali Khairkhwa, Mullah Mohammed Fazl, Mullah Norullah Nori, Abdul Haq Wasiq en Mohammad Nabi Omari. 

Khairkhwa was minister van Binnenlandse Zaken toen de Taliban aan de macht waren. Hij zou banden hebben gehad met Osama bin Laden en wordt bestempeld als één van de grootste drugsbazen van het westen van Afghanistan. 

Fazl was onder de Taliban minister van Defensie en wordt in verband gebracht met de slachting van duizenden Afghaanse sjiieten. Commandant in het leger Nori zou ook een rol hebben gespeeld in het vermoorden van sjiieten.

Wasiq was verantwoordelijk voor de inlichtingen van de Taliban. Hij zou onder meer banden hebben met al-Qaeda en terreurgroep Hezb-e-Islami. Wasiq ontkent dit. Ook Omari wordt gelinkt aan beide groeperingen.

Geweldloos

Persbureau AP meldt dat de vrijlating van Bergdahl geweldloos is verlopen. In het oosten van Afghanistan, nabij de grens met Pakistan, waren meerdere Amerikaanse eenheden en achttien Taliban aanwezig. 

Bergdahl zou in goede gezondheid verkeren en is in staat te lopen.

Barack Obama

In een verklaring noemt president Barack Obama het vrijkomen van Bergdahl "een herinnering aan de eindeloze inzet van Amerika geen man of vrouw in uniform aan zijn of haar lot over te laten". Obama staat in de verklaring tegelijkertijd stil bij de andere Amerikanen "wier vrijheid we blijven nastreven".

De Amerikaanse president spreekt tevens zijn waardering uit voor de emir van Qatar. "Zijn persoonlijke inzet geeft de relatie tussen onze landen weer", aldus Obama. De steun van de Afghaanse regering komt in de verklaring ook aan bod.