Opstandelingen in het oosten van Oekraïne hebben vier waarnemers van de OVSE, de Organisatie voor Veiligheid en Samenwerking in Europa, vrijgelaten. 

Het viertal werd begin deze week gepakt door strijders van de zelfuitgeroepen Volksrepubliek Loehansk. 

De opstandelingen hebben naar eigen zeggen de waarnemers gewaarschuwd in de toekomst niet meer in het gebied te komen zonder zich vooraf te melden.  De OVSE heeft de vrijlating nog niet bevestigd.

Pro-Russische rebellen in het oosten van Oekraïne gaven donderdag toe de vier in hun macht te hebben. Vjatsjeslav Ponomarjov, die zich tot burgemeester van Slovjansk heeft uitgeroepen, zei dat de waarnemers die ten zuiden van de stad Donetsk verdwenen, in handen van militieleden zijn. "We weten waar ze zijn en ze maken het goed", aldus Ponomarjov.

De vier OVSE'ers die dagenlang zijn vastgehouden komen uit Denemarken, Estland, Turkije en Zwitserland. De waarnemersmissie is sinds maart actief in Oekraïne. Het gaat om 280 mensen uit 41 landen. Woensdag werd onder anderen een Nederlandse waarnemer urenlang vermist in Oost-Oekraïne.

Met vier andere waarnemers heeft de OVSE vrijdag opnieuw het contact verloren. Dit gebeurde eerder in de week ook al. Toen bleek het loos alarm.

Offensief

De Oekraïense strijdkrachten zetten onderwijl het offensief door tegen opstandelingen. "De ons gegeven taak is vrede en orde in de regio te brengen", verklaarde minister van Defensie Michailo Koval vrijdag. De minister herhaalde beschuldigingen aan het Russische adres dat er "speciale operaties" worden uitgevoerd in het oosten van Oekraïne.

De uitspraken komen een dag na het neerhalen van een Oekraïense helikopter. Daarbij kwamen veertien militairen, onder wie een generaal, om het leven. Volgens Kiev is het toestel met een Russische raket uit de lucht geschoten.

Rusland heeft ondertussen wel een groot deel van zijn troepen uit het grensgebied met Oekraïne weggehaald, stelt het Amerikaanse ministerie van Defensie. Ongeveer zeven bataljons zijn er nog, bij elkaar enkele duizenden militairen, aldus een woordvoerder.

Dit moet u weten over de onrust in Oost-Oekraïne

Chronologie van de gebeurtenissen in Oekraïne l Dossier Oekraïne