Paus Franciscus heeft zondag de presidenten van Israël en Palestina, Shimon Peres en Mahmoud Abbas, uitgenodigd om samen in het Vaticaan te komen bidden voor vrede.

''In deze geboorteplaats van de Vredevorst wil ik u, president Mahmoud Abbas, samen met president Shimon Peres, uitnodigen u bij mij aan te sluiten voor een gebed vanuit het hart tot God voor het cadeau van de vrede'', aldus het hoofd van de Rooms-Katholieke Kerk tijdens een mis in Bethlehem, volgens de overlevering de geboorteplaats van Jezus Christus.

''Ik spoor de Palestijnse en Israëlische bevolking aan, net als hun autoriteiten, om deze gelukkige uittocht naar vrede te ondernemen met de moed en vastberadenheid die noodzakelijk is voor elke uittocht.'' Dat zei de paus in aanwezigheid van de Palestijnse president Mahmoud Abbas.

Abbas en Peres hebben de uitnodiging van de paus geaccepteerd. De 90-jarige Peres, die deze zomer aftreedt, is een groot voorstander van vredesoverleg.

Zijn beslissing om af te reizen naar Rome kan echter wel eens verkeerd vallen bij de Israëlische premier Benjamin Netanyahu. Die is fel tegen toenaderingspogingen nu Abbas zich verzoent met de militante beweging Hamas, die in Gaza aan de macht is. 

Bezoek

De paus kwam zondagochtend aan op de Westelijke Jordaanoever, op de tweede dag van zijn driedaagse reis door het Midden-Oosten. Na een bezoek aan Abbas, stonden een openluchtmis bij de Geboortekerk in Bethlehem en een bezoek aan een Palestijns vluchtelingenkamp op het programma.

Bekijk een deel van de toespraak:

Jeruzalem

In de namiddag kwam de paus aan in Israël, waar hij naar Tel Aviv en Jeruzalem gaat. Daar spreekt hij met de geestelijk leider van de ongeveer 300 miljoen orthodoxe christenen, patriarch Bartholomeüs.

Het programma van zondag is het gevoeligste punt van de reis vanwege de spanningen tussen Israël en Palestina.

De paus werd verwelkomd door president Shimon Peres (90), premier Benjamin Netanyahu en vertegenwoordigers van strijdkrachten, parlement en rechterlijke macht van de Joodse staat. De paus reist vervolgens naar Jeruzalem, op zo'n 8 kilometer van Bethlehem, waar hij net vandaan kwam.

Israël claimt heel Jeruzalem als hoofdstad, maar de annexatie van Palestijns Oost-Jeruzalem wordt door de Heilige Stoel en de rest van de internationale gemeenschap niet erkend. Daarom werd de paus om politieke redenen in Tel Aviv ontvangen.

Antisemitisme

In zijn toespraak op de luchthaven van Tel Aviv sprak de paus zich krachtig uit tegen antisemitisme. Hij veroordeelde ten overstaan van Peres en Netanyahu de aanslag op het Joodse Museum in Brussel, die zaterdag aan drie mensen het leven heeft gekost.

Netanyahu had eerder op de dag geklaagd dat geen enkele Europese leider hem na de aanslag had gebeld, met uitzondering van de Belgische premier Elio Di Rupo.

De paus riep Israëli's en Palestijnen op om te kiezen voor de tweestatenoplossing om een einde te maken aan het lijden in het Midden-Oosten.

Maandag

De reis eindigt maandag na een bezoek aan de Klaagmuur en Yad Vashem, het centrum in Jeruzalem voor de herdenking van de Jodenvervolging tijdens de Tweede Wereldoorlog.

Zaterdag bezocht de Paus de Oostelijke helft van de rivier Jordaan. Daar riep hij op tot vrede in Syrië.