De Malinese stad Gao, waar 380 Nederlandse militairen zijn gestationeerd, wordt een belangrijke uitvalsbasis voor Franse militairen in de regio.

De Franse minister van Defensie, Jean-Yves Le Drian, zei donderdag dat Frankrijk zijn militaire inspanningen in de regio reorganiseert en dat er dan in Gao, 950 kilometer ten noordoosten van de hoofdstad Bamako, duizend man worden geconcentreerd.

De overige drieduizend militairen blijven elders in de Sahel actief. Le Drian zei dat de operatie-Serval nu op zijn eind loopt. Dit is de naar een katachtige (de serval) genoemde militaire interventie van Frankrijk in Mali. Die begon in januari 2013 en moest voorkomen dat groepen jihadisten Mali onder de voet liepen.

Volgens Le Drian werkt Frankrijk nu aan een regionale aanpak van het terrorisme. Hij maakte bekend dat een onderofficier van het vreemdelingenlegioen is gesneuveld. Het is de achtste Franse militair die sinds begin 2013 in Mali is gedood.

De Sahel is al lange tijd het domein van smokkelaars, Berberseparatisten en jihadisten. In april 2013 riep de Veiligheidsraad van de Verenigde Naties (VN) een deels militaire missie voor stabilisering van Mali in het leven. De missie Minusma wordt geleid door de Nederlander Bert Koenders. De Nederlandse militairen in Gao zijn er in het kader van die missie. De Fransen zouden 'Serval' in Mali opdoeken en hun militaire missie onderbrengen bij Minusma.

Alles over de missie in Mali in ons dossier