De Russische president Vladimir Poetin heeft de pro-Russische separatisten in het oosten van Oekraïne opgeroepen om het geplande referendum van 11 mei uit te stellen.

Dat meldt de BBC. Poetin deed de oproep in een gesprek met de voorzitter van de Organisatie voor Veiligheid en Samenwerking in Europa (OVSE).

Eerder bepaalde het parlement van Oekraïne al dat de inwoners van het land zich niet in een referendum kunnen uitspreken over grotere autonomie voor de verschillende regio's. De separatisten hadden een dergelijke volksraadpleging geëist.

De separatisten nemen de oproep van Poetin in overweging. Donderdag zullen zij er met elkaar over praten. ''We hebben het grootste respect voor president Poetin. Als hij denkt dat uitstel nodig is, dan zullen we daar natuurlijk over praten'', aldus een van de leiders van de 'Volksrepubliek Donetsk'.

Troepen

Poetin heeft woensdag ook laten weten dat Rusland zijn troepen bij de grens met Oekraïne heeft teruggetrokken, zo meldt het Russische persbureau Interfax.

Volgens de NAVO had Rusland ongeveer 40.000 militairen met veel materieel samengetrokken bij de grens. ''We hebben steeds te horen gekregen dat onze troepen bij de grens tot grote zorgen leiden. We hebben ze teruggetrokken. Vandaag zijn ze niet bij de grens, maar op plekken waar ze hun normale taken uitvoeren op oefenterreinen'', aldus Poetin.

De NAVO laat in een reactie echter weten geen tekenen te zien dat Rusland zijn troepen daadwerkelijk terugtrekt of heeft teruggetrokken uit het gebied. Dat heeft een NAVO-functionaris woensdag laten weten. Rusland heeft eerder al eens gezegd dat troepen waren weggehaald bij de grens. De NAVO sprak dat toen later ook tegen.

Onrustig

In het oosten van Oekraïne is het al lange tijd onrustig. Pro-Russische activisten bezetten lokale overheidsgebouwen en politiebureaus uit protest tegen de regering in Kiev.

De regering, op haar beurt, startte in april een anti-terroristische operatie om de separatisten uit de bezette gebouwen te verdrijven en de orde in de regio-Donetsk te herstellen. Bij de gevechten die volgden, vielen tientallen doden.

In gesprek met de Zwitserse president Didier Burkhalter, herhaalde Poetin ook dat Oekraïne het leger moet terugtrekken. De presidentiële verkiezingen van 25 mei zijn volgens de Russische leider "een stap in de goede richting", maar hij benadrukte dat een wetswijziging vooraf moet gaan aan verkiezingen in Oekraïne.

De belangrijkste kandidaten voor de Oekraïense verkiezingen l Dossier Oekraïne