De op 16 april gezonken Zuid-Koreaanse veerboot Sewol werd stelselmatig te zwaar beladen. Op zijn laatste reis was dat waarschijnlijk nog meer dan anders het geval.

Dat blijkt uit scheepsdocumenten waarover het Zuid-Koreaanse dagblad Kukmin heeft bericht.

Het ongeluk met de Sewol heeft waarschijnlijk aan bijna driehonderd mensen het leven gekost, onder wie een groot aantal tieners op schoolreis. Zondag melden Koreaanse media dat inmiddels 244 lichamen zijn geborgen. In totaal worden 55 mensen nog vermist.

Vorige week werd bekend dat de Zuid-Koreaanse autoriteiten een onderzoek instellen naar de mogelijkheid dat het schip te veel vracht aan boord had. Uit de documenten die Kukmin in handen heeft, zou niet alleen blijken dat dit inderdaad het geval was, maar ook dat het overbeladen van de veerboot een normale praktijk was.

Zo blijkt uit de documenten dat het schip op bijna al zijn tochten in de voorafgaande dertien maanden, 246 in totaal, te zwaar was beladen.

Verbouwing

Begin vorig jaar nog stelde het Koreaanse Scheepsregister de vrachtcapaciteit van het schip op 895 ton, minder dan de helft van de capaciteit van voorheen. De capaciteit moest opnieuw worden vastgesteld, omdat het schip verbouwd werd om meer passagiers te kunnen vervoeren.

Het schip moest ook ruim 1800 ton ballastwater aan boord hebben om stabiel te blijven. Het register gaf de nieuwe limieten alleen door aan de reder, Chonghaejin Marine, maar niet aan de kustwacht, noch aan de Koreaanse Scheepvaartvereniging, die toeziet op de binnenlandse passagiersscheepvaart.

Het Scheepsregister en de Scheepvaartvereniging zijn allebei particuliere organisaties die verbonden zijn met de scheepvaartsector. Ze zijn wettelijk niet verplicht om elkaars gegevens uit te wisselen.

Chonghaejin gaf een veel hogere vrachtcapaciteit op aan de scheepvaartvereniging: 3595 ton, zei een medewerker van de kustwacht in Incheon.

Veiligheidsredenen

Sinds het opnieuw ingerichte schip in maart 2013 weer in de vaart kwam, maakte het vice versa 394 tochten tussen Incheon en het eiland Jeju. Op 246 van die vaarten werd de limiet van 895 ton overschreden, mogelijk zelfs vaker.

Bij de 148 overige vaarten werd op een keer na nul vracht opgegeven. Passagiersschepen zijn niet verplicht hun vracht op te geven bij de haven, die deze gegevens alleen verzamelt voor statistische doeleinden en niet om veiligheidsredenen.

Op 136 vaarten had de Sewol meer dan 2700 ton vracht aan boord en op twaalf zelfs meer dan 3200. Op de laatste tocht vervoerde de Sewol 3273 ton vracht, zei Moon Ki-han van de belader, Union Transport Co.

Kapitein Lee Joon-seok gaf echter een veel kleinere lading op, zei een medewerker van de kustwacht, namelijk 150 auto's en bijna zeshonderd ton goederen. Daarmee zou hij beneden de limiet van 895 ton zijn gebleven. De opgave klopt echter duidelijk niet, want de kustwacht heeft in het water 180 auto's geteld.

In hechtenis

Een medewerker van de veiligheidsafdeling van het scheepsregister zei dat zijn organisatie niet kan vaststellen of een schip te veel vracht aan boord heeft. "Wij kunnen wel zien of de ladinglijn niet onder water staat." Deze lijn op de romp van een schip geeft aan of een schip overbeladen is, maar niet of de balans tussen lading en ballast klopt.

De vijftien bemanningsleden die het scheepsongeluk hebben overleefd zijn allemaal in hechtenis genomen. Ook drie medewerkers van de rederij die betrokken waren bij de belading zijn vastgezet.

Bij de kantoren van de rederij, de scheepvaartvereniging en het scheepsregister zijn invallen gedaan. De directeuren van beide laatste organisaties hebben hun functies ter beschikking gesteld.

De oorzaak van het ongeluk is nog niet vastgesteld. Experts zeggen dat als het schip zwaar overbeladen was, zelfs een kleine manoeuvre het schip uit evenwicht kan hebben gebracht.

Volgens radargegevens maakte de Sewol een bocht van 45 graden toen het schip begon te zinken; bemanningsleden hebben gezegd dat er iets mis ging met de besturing toen zij een veel minder scherpe bocht probeerden te maken.