De Iraakse bevolking gaat woensdag naar de stembus om een nieuw parlement te kiezen. Het worden de eerste verkiezingen sinds het Amerikaanse leger zich in 2011 uit het land terugtrok. 

Verwacht wordt dat de coalitie van zittend premier Nouri al-Maliki zal winnen. Extremisten hebben gedreigd de verkiezingen met aanslagen te verstoren en er wordt dan ook gevreesd voor veel geweld.

In totaal mogen 22 miljoen kiesgerechtigden hun stem uitbrengen. De sjiitische al-Maliki, die sinds 2006 het land regeert, presenteert zich tijdens de verkiezingscampagne als een sterke leider die de chaos en het geweld in Irak kan beteugelen.

De premier beweert dat dankzij zijn beleid Irak verenigd blijft als een land en niet langs sektarische lijnen uiteen is gevallen. Daar zijn critici van al-Maliki het niet mee eens. Volgens hen houdt de sjiitische kliek van Al-Maliki alle macht in handen en wordt de soennitische oppositie monddood gemaakt. Hierdoor zou de kloof tussen beide islamitische stromingen juist worden uitvergroot.

Spanningen

Wijken waarin zowel sjiieten als soennieten wonen worden schaars en gemengde huwelijken dreigen uit te sterven.

De spanningen tussen soennitische en sjiitische militanten zijn de laatste tijd ook hoog opgelopen. Onder Saddam Hoessein bekleedden juist soennieten decennialang de belangrijkste posities binnen de Iraakse regering.

"Nu de verkiezingen voor de deur staan horen we ineens weer van de politici", zegt kapper Zeid Ibrahim Ahmed uit Bagdad. "Maar ze hebben ze de afgelopen vier jaar niets zinnigs uitgevoerd. De enige verandering die we mogelijk na de verkiezingen zullen zien is dat de situatie nog slechter wordt."

Ontregelen

Terroristen hebben aangekondigd de verkiezingen te zullen ontregelen. Onder meer de Islamitische Staat van Irak en de Levant, de Iraakse tak van Al-Qaida, heeft de afgelopen weken verscheidene aanslagen gepleegd.

Vrijdag kwamen zeker 33 mensen om bij een bomaanslag op een sjiitische partijbijeenkomst. Maandag stierven meer dan twintig mensen bij een serie bomaanslagen op stembureaus. De veiligheidsmaatregelen zijn in de aanloop naar de verkiezingsdag flink opgeschroefd.