Panama worstelt met een groeiende bendecriminaliteit, maar het plaatsje Boquete, in de bergen 300 kilometer ten westen van de hoofdstad Panama, is een relatief veilig oord.

Dinsdag 1 april verdwenen er twee jonge Nederlandse vrouwen die er een taalcursus deden.

Volgens de eigenares van het pension waar ze logeerden, Miriam Guerra, komt dit normaal niet voor. Zij zei dat in de 6 jaar dat ze er buitenlandse studenten herbergt, er nog nooit iemand is verdwenen.

De streek wordt wel geplaagd door dieven of inbrekers. Die worden aangetrokken door de concentratie buitenlanders. De streek heeft een aangenaam koel klimaat en is daardoor aantrekkelijk voor studenten, toeristen en veel pensionados. Panama werft gepensioneerden door ze allerlei voordelen te bieden.

De buitenlanders zijn in de ogen van veel Panamezen inclusief criminelen allemaal rijk. Om dieven buiten de deur te houden is er in Boquete een buurtwacht opgezet, Alto al crimen, Boquete. Die waarschuwt uitgebreid voor inbraken en maant tot waakzaamheid, maar ze stelt ook tevreden vast dat de misdaad er sinds 2009 ''dramatisch is teruggedrongen''.

Zeldzaam

Ernstige misdaden tegen toeristen of buitenlandse ingezetenen zijn volgens de buurtwacht ''buitengewoon zeldzaam''. Gewelddadige misdaad zoals bijvoorbeeld met vuurwapens komt in de streek van Boquete nauwelijks voor. Het feit dat er maar één weg naar Boquete leidt, maakt het voor misdadigers ook geen aantrekkelijke plek om spectaculair toe te slaan.

In de hoofdstad Panama, de havenstad Colón en ook in provinciestad David, 35 kilometer ten zuiden van Boquete, maken jeugdbendes de steden steeds onveiliger. De Panamese regering probeert het tij te keren en krijgt onder meer hulp van de EU om de misdaadbestrijding beter te organiseren.

Het land wil onder meer dat het aantal moorden in 2015 op 15 per 100.000 inwoners per jaar komt te staan. Dat cijfer ligt nu boven de 21, maar in de provincie waar Boquete ligt, onder de 5. Ter vergelijking: in Nederland ligt dat cijfer op 1,1 moorden per 100.00 inwoners per jaar volgens VN-organisatie UNODC 2012.

Met de gevreesde jeugdbendes, de pandillas, die El Salvador, Guatemala en Honduras onveilig maken, heeft Panama steeds meer te maken. Maar met naar schatting 7500 bendeleden is het land gelukkig nog niet te vergelijken met bijvoorbeeld Honduras of El Salvador. Daar liggen de moordcijfers rond de 90 en 70 per 100.000 inwoners per jaar en de bendes tellen er vele tienduizenden leden.