Voor de noordelijke kust van Chili heeft zich in de nacht van dinsdag op woensdag (Nederlandse tijd) een zware aardbeving voorgedaan. Deze had een kracht van 8.2 op de schaal van Richter.

Dat meldt het Amerikaanse geologische instituut USGS. In eerste instantie werd melding gemaakt van een aardbeving met een kracht van 8.0 op de schaal van Richter. Later werd dit bijgesteld naar 8.2.

Volgens de Chileense minister van Binnenlandse Zaken zijn er zeker vijf mensen omgekomen. Minstens zeven mensen zijn zwaargewond geraakt. Ook zijn driehonderd vrouwen ontsnapt uit een gevangenis in Iquique. Inmiddels zitten 26 van hen weer achter de tralies.

De aardbeving vond plaats in zee op 10 kilometer diepte, 95 kilometer ten noordwesten van de Chileense kustplaats Iquique. 

Rampgebied

De Chileense president Michelle Bachelet heeft de regio's Arica en Parinacota in het noorden van Chili tot rampgebied uitgeroepen. Zij tekende een decreet dat onder meer de veiligheidsdiensten onder militair gezag plaatst. 

Bachelet, die in januari aantrad voor een tweede ambtstermijn als president, zal op korte termijn naar het getroffen gebied reizen om zich van de omvang van de ramp op de hoogte te stellen. Zij beloofde in een toespraak op de televisie dat de regering al het noodzakelijke zal doen om de gevolgen van de beving te bestrijden.

Tsunamiwaarschuwing

Vlak na de beving werd door het Pacific Tsunami Warning Center een tsunamiwaarschuwing afgegeven voor de gehele westkust van Latijns-Amerika en een deel van Midden-Amerika. Rond 04.00 uur Nederlandse tijd werd de waarschuwing voor sommige landen weer ingetrokken. Rond 07.00 werd ook voor Peru en Chili het alarm ingetrokken.

Na de aardbeving hebben zich in Chili meerdere naschokken voorgedaan met een kracht van 5.0 op de schaal van Richter. 

Vloedgolf

Ongeveer 45 minuten na de aardbeving bereikte de eerste vloedgolf de Chileense kust. De golf, van ongeveer twee meter hoog, kwam volgens de marine aan bij het dorp Pisagua. 

Het Tsunami Warning Center heeft in de uren daarna berichten ontvangen dat ook op andere plaatsen golven tot 2,3 meter hoog de kust van Chili hadden bereikt. 

De exacte omvang van de schade als gevolg van de aardbeving en de golven is niet bekend. Wel zouden op verschillende plaatsen wegen onbegaanbaar zijn als gevolg van aardverschuivingen.

De Chileense autoriteiten hebben enkele tienduizenden mensen in de noordelijke kustgebieden uit voorzorg opgeroepen om hun huizen te verlaten en elders een veilig onderkomen te zoeken. De autoriteiten in Peru hebben mensen in de kustregio Ica opgeroepen hun huizen te verlaten.

Verwoestend

Volgens USGS kan een aardbeving met een kracht als die voor de kust van Chili een 'verwoestende tsunami' teweeg brengen. In het gebied waar de beving zich voordeed, hadden zich de afgelopen twee weken al diverse lichtere aardschokken voorgedaan.

De westkust van de Verenigde Staten loopt volgens de Amerikaanse autoriteiten geen gevaar. Eerste schattingen wijzen erop dat de golven die daar de kust bereiken niet hoger zullen zijn dan dertig centimeter.

Bekijk beelden van vlak na de aardbeving: