Meer dan honderdduizend ambtenaren zijn er zondag in Myanmar op uit getrokken voor een volkstelling. De volkstelling heeft veel kritiek gekregen, omdat die de religieuze en etnische spanningen in het land verder zou opstoken. 

Bovendien heeft de regering leden van de Rohingya's, een islamitische minderheid, verboden zichzelf te laten registreren als zodanig.

Na een halve eeuw van bestuur door een militaire junta weet eigenlijk niemand precies hoeveel mensen er in het overwegend boeddhistische Myanmar wonen.

De gangbare schatting is ongeveer zestig miljoen mensen. Dat cijfer is gebaseerd op de laatste volkstelling, in 1983. Deskundigen menen echter dat die telling vol met fouten zit, omdat veel etnische en religieuze minderheden niet werden meegeteld.

10 april

De hoop is dat de volkstelling op 10 april kan worden afgerond. De tellers zijn dan naar verwachting bij zo'n twaalf miljoen huishoudens langs geweest.

Daarbij wordt een vragenlijst ingevuld met enkele uiterst omstreden vragen over ras en etniciteit. Mensenrechtenorganisaties hebben herhaaldelijk gewaarschuwd dat dergelijke vragen ongepast zijn nu in Myanmar een democratische transitie gaande is.

Rohingya's

Er bestaan vooral grote zorgen over de Rohingya's, die veelal in de westelijke deelstaat Rakhine wonen. De regering ziet de Rohingya's als illegale immigranten uit buurland Bangladesh en ze worden slechts aangeduid als Bengalezen, terwijl veel families al generaties lang in Myanmar wonen.

Ze krijgen van de regering dan ook geen Myanmarees paspoort. Naar schatting wonen er 1,3 miljoen Rohingya's in Myanmar.

Politiek gewin

Ook andere etnische minderheden vrezen voor de volkstelling. Ze beweren niet voldoende te zijn geraadpleegd in aanloop naar de telling, waarbij mensen moeten aangeven of ze horen tot een van de 135 etnische groepen. Sommige groepen komen niet voor op het formulier. Ook vrezen ze dat het classificatiesysteem wordt misbruikt voor politiek gewin.