De reddingsoperatie van 74 gestrande poolgangers die vastzitten op het schip Akademik Sjokalskij in het ijs van Antarctica lijkt donderdagochtend (Nederlandse tijd) toch op gang te komen.

De BBC meldt dat een groep reddingswerkers door een Chinese helikopter bij het schip is afgezet en dat het evacueren op het punt staat te beginnen.

Redding leek in de nacht van woensdag op donderdag al nabij toen een Chinese helikopter werd voorbereid om 52 passagiers te evacueren.

De missie werd evenwel afgeblazen omdat het ijs te slecht was om hen op te halen. De Australische maritieme organisatie AMSA die de reddingspoging begeleidt, liet weten dat een redding er donderdag niet meer in zou zitten.

Aan boord

De 22 bemanningsleden van het schip blijven waarschijnlijk aan boord. 

''De Chinese helikopter is gearriveerd bij de Sjokalskij! We gaan hier voor 100 procent weg. Veel dank aan iedereen'', twittert expeditieleider Chris Turney.

De helikopter is afkomstig van de Chinese ijsbreker Sneeuwdraak. De bemanningsleden, toeristen en onderzoekers zitten al sinds kerstavond muurvast in metersdik ijs.

Wachten

De Chinese helikopter moest eerder deze week wachten met evacueren, omdat het weer te slecht was. Volgens de Australische hulpdiensten waren de omstandigheden inmiddels verbeterd. 

De 74 bemanningsleden, toeristen en onderzoekers, zitten al sinds sinds kerstavond muurvast in metersdik ijs. Eerdere reddingspogingen van Chinese, Franse en Australische ijsbrekers mislukten.

Operationeel

Bij een reddingsoperatie zullen de 22 bemaningsleden vermoedelijk aan boord van de Akademik Sjokalskij blijven, om het schip operationeel te houden. Dat meldt persbureau AP

Het was eerder donderdag (lokale tijd) de bedoeling dat de 52 toeristen en onderzoekers naar het Chinese schip zouden worden gevlogen, dat elf kilometer bij het vastgelopen schip vandaan ligt, waarna ze de reis zouden vervolgen per boot naar de vier kilometer verderop liggende Australische ijsbreker Aurora Australis. 

De ijsbreker Aurora moest hen naar de stad Hobart op het Australische eiland Tasmanië brengen. 

Evacuatieroute

De evacuatieroute tussen beide schepen wordt geblokkeerd door ijsbrokken, wat de reddingspoging te riskant maakt. Omdat de helikopter niet kan landen op het Australische schip is de poging nu helemaal afgeblazen.

De AMSA onderzoekt alternatieve mogelijkheden om de missie alsnog te laten slagen.

Als het lukt duurt het echter alsnog weken voordat de evacuees de kust bereiken, aldus de AMSA. Volgens een medewerker zouden ze half januari in Hobart aankomen, schrijft CNN.