Hoewel topsporters over het algemeen een groter herstelvermogen hebben, klinkt de situatie van Formule 1-coureur Michael Schumacher niet goed.

''Sterker nog, het klinkt erg slecht’’, zegt klinisch neuropsycholoog Henk Eilander maandag in reactie op het zware skiongeluk van Schumacher. ''Het klinkt alsof de kans heel erg klein is dat hij ooit volledig zal herstellen’’, zegt Eilander.

Eilander is niet betrokken bij de behandeling van de 44-jarige Duitser, maar als deskundige kan hij wel algemene uitspraken doen naar aanleiding van de persconferentie van de behandelend artsen maandagochtend.

Schumacher liep zondag zwaar hersenletsel op bij een zwaar ongeval tijdens het skiën in de Franse Alpen. Zijn toestand is buitengewoon ernstig; hij wordt kunstmatig in coma gehouden.

''Het is na zo’n flinke klap belangrijk om de hersenen zo min mogelijk te laten werken, het brein eigenlijk op een laag pitje te houden’’, zegt Eilander.

''Hersenen hebben veel energie nodig, ook als je in rust bent. Door iemand kunstmatig in slaap te houden, kan de energie die normaal naar de hersenen zou gaan nu in het herstel van kapot weefsel worden gestoken.’’

Zwaar letsel

Dat de autocoureur bij kennis was toen hij in het ziekenhuis arriveerde, maar erg in de war, duidt volgens de klinisch neuropsycholoog op zwaar letsel. ''Dat hij er niet in slaagde om vragen te beantwoorden, geeft aan dat het brein toen al niet meer goed functioneerde.’’

Bij zwaar letsel, bijvoorbeeld door een flinke klap, komt er veel druk op de hersenen. Die druk neemt met het uur toe en kan zo hoog worden dat er steeds meer functies uitvallen. De behandelend artsen gaven daarom al aan dat het de eerste prioriteit was om de druk op de hersenen te verlagen.

''Dat kan door een deel van de schedel weg te nemen of bijvoorbeeld een gat in de schedel te boren en een drain in te brengen. Op die manier kan het vocht worden afgevoerd en zo wordt de druk minder’’, legt Eilander uit.

Complicaties

De neuropsycholoog vindt het lastig om iets over het vervolgtraject te zeggen. ''Het hangt ook van de eventuele andere complicaties af. Wat we algemeen weten is dat hoe zwaarder het letsel is, hoe groter de kans op blijvende beschadiging.’’

Stel dat de hersenstam ook beschadigd is, dan is het zelfs mogelijk dat de coureur nooit meer bij kennis komt. ''Bij een beschadigde hersenstam kan iemand niet meer zelfstandig ademen. In Nederland is het gebruikelijk om dan na twee tot vier weken de kunstmatige beademing te staken en dan overlijdt de patient.’’

Het is Eilander niet bekend wat de procedure in Franse ziekenhuizen is, maar in bijvoorbeeld Duitsland of Oostenrijk is het hoogst ongebruikelijk om iemand van de beademing te halen. Iemand kan daar dus jaren in coma blijven liggen.