Het geweldloze verzet van de burgerrechtenbeweging heeft Amerika zeer ingrijpend veranderd, maar in het creëren van gelijke economische kansen wacht het land nog een ''grote onvolbrachte opdracht''.

Dat zei de Amerikaanse president Barack Obama woensdag tegen duizenden toehoorders in Washington.

Precies een halve eeuw na de legendarische toespraak van Martin Luther King stond Obama woensdag op precies dezelfde tijd op exact dezelfde plaats: voor het Lincolnmonument in de hoofdstad.

Op 28 augustus 1963 demonstreerden in Washington een kwart miljoen mensen tegen rassendiscriminatie en voor gelijke rechten. Hoogtepunt van de historische bijeenkomst werd de 'I have a dream'-toespraak van King, die zijn ideaal uiteenzette: dat zijn vier kleine kinderen ooit in een land zouden wonen waar ze niet worden beoordeeld op hun huidskleur, maar op hun karakter.

Geweldloos verzet

Obama bracht de ongelijke situatie van de zwarte bevolking van destijds in herinnering en prees de resultaten van het geweldloze verzet. ''Omdat zij marcheerden, veranderde Amerika."

Na het onderwijs en de gemeenteraden veranderde uiteindelijk zelfs het Witte Huis, aldus de eerste zwarte Amerikaanse president. ''Amerika werd vrijer en eerlijker. Niet alleen voor Afro-Amerikanen, maar voor iedereen."

Bekijk de toespraak van Obama: 

Activisten

De burgerrechtenactivisten zijn niet voor niets gestorven, zei hij. ''Maar dat wil niet zeggen dat het werk voltooid is. We moeten constant waakzaam zijn.’’ De strijd van de burgerrechtenbeweging draaide namelijk niet alleen om gelijkheid voor de wet. ''Ze zochten niet alleen gerechtigheid, maar ook banen", aldus Obama.

Werkende Amerikanen van alle achtergronden hebben hun positie de afgelopen jaren zien verslechteren, waarschuwde de president. De sociale mobiliteit stagneert en in veel wijken heerst armoede. Het ''tweede doel'' van de protesten van toen, om alle Amerikanen van alle rassen de kans op een fatsoenlijk bestaan te bieden, is dus nog niet behaald. ''Dit blijft onze grote onvolbrachte taak."

Oprah Winfrey

Ook de oud-presidenten Jimmy Carter en Bill Clinton en prominente Afro-Amerikanen als Oprah Winfrey namen aan de herdenking deel.

Clinton zei dat de Mars naar Washington en Kings toespraak Amerika veranderden. ''Ze ontdooiden harten en inspireerden miljoenen mensen, onder wie een 17-jarige jongen in Arkansas'', zei Clinton, op zichzelf doelend.