Een vredesmilitair van de Verenigde Naties is woensdag omgekomen bij gevechten met rebellen in het oosten van Congo. Drie andere blauwhelmen raakten gewond. Dat heeft een VN-woordvoerder gezegd. De nationaliteit van de gesneuvelde blauwhelm is niet bekendgemaakt.

De strijd woedt bij de oostelijke stad Goma. In de ochtenduren braken gevechten uit in de heuvels bij Kibati, ongeveer vijftien kilometer ten noorden van de stad. Gevechtshelikopters van de VN-troepenmacht namen daarbij stellingen van rebellenbeweging M23 onder vuur.

M23 heeft bevestigd slaags te zijn geraakt met de VN-troepen. "Er was vanmorgen een groot offensief", zei M23-leider Bertrand Bisimwa. "Het regeringsleger, gesteund door de Verenigde Naties, viel onze stellingen bij Goma aan met vliegtuigen, tanks en infanterie."

Offensief

Volgens Bisimwa gingen de VN-troepen voorop bij het offensief. "De VN namen ons rechtstreeks onder vuur vanuit hun helikopters. Het zijn de Tanzaniaanse en Zuid-Afrikaanse troepen (van de VN) aan de frontlinie. We zien hen het eerst", aldus Bisimwa.

M23-rebellen bezetten Goma vorig jaar korte tijd, maar trokken zich uiteindelijk terug in de heuvels. Dat de gevechten nu weer oplaaien voedt de angst dat de rebellen de stad, waar ongeveer een miljoen mensen wonen, opnieuw aanvallen. Het Congolese leger heeft de strijd met de rebellen aangebonden en krijgt daarbij hulp van een interventiebrigade van de Verenigde Naties, die eveneens de bevoegdheid hebben om een offensief in te zetten.