De Belgische koning Albert gaat de geschiedenisboeken in als een goedlachse koning, die meer dan zijn voorganger Boudewijn dicht bij het volk stond. Maar in de twee decennia op de troon was hij ook meermaals onderwerp van controverse. 

Albert II werd op 6 juni 1934 geboren als jongste zoon van koning Leopold III en koningin Astrid. Tijdens de zwangerschap was de vader van Leopold III onverwacht overleden en dus waren zijn ouders al koning en koningin toen Albert ter wereld kwam. Een jaar later overleed zijn moeder. 

In 1959 trouwde Albert met Paola Ruffo di Calabria. Ze kregen drie kinderen, Filip, Astrid en Laurent. Toen in 1993 koning Boudewijn overleed nam Albert het stokje over. Aanvankelijk werd gedacht dat hij maar korte tijd op de troon zou zitten en snel plaats zou maken voor Filip, maar die moest uiteindelijk nog bijna twintig jaar op zijn beurt wachten. 

Al bij de inhuldiging van Albert op 9 augustus 1993 ontstond er opwinding toen een parlementariër bij het afleggen van de eed "Leve de Europese republiek!" riep. De tumultueuze start van zijn koningschap bleek exemplarisch voor de twee decennia die zouden volgen. 

Dutroux

Tijdens de affaire rond Marc Dutroux in 1996 oogstte Albert bewondering voor de manier waarop hij de gevoelens van het geschokte land in goede banen wist te leiden. Hij groeide in deze tijd uit tot een vader des vaderlands. 

De koning leek niet voornemens om zich te mengen in politieke aangelegenheden, hoewel hij daar niet altijd in slaagde. In 2006 waarschuwde hij voor separatisme, een heet hangijzer in het samengevoegde België. Vorig jaar wees hij in zijn kersttoespraak op de gevaren van populisme, waarbij hij verwees naar de jaren dertig van de vorige eeuw. 

De koninklijke familie stond op dat moment sowieso in kwaad daglicht. Koningin Fabiola, weduwe van Alberts broer, de vroegere koning Boudewijn, werd gedwongen een fonds op te doeken waarin ze haar erfenis zou hebben willen onderbrengen om de belasting te ontduiken.

Alberts zoon prins Laurent zou zich hebben ingelaten met Angolese diplomaten en daarmee tegen afspraken met de regering hebben gehandeld. 

Bescheidenheid

In zijn laatste nieuwjaarsrede zei Albert dat de ontwikkelingen hem een 'les in bescheidenheid' hebben geleerd. "Ik kan, als hoofd van de koninklijke familie, niet verzwijgen dat de familiale gebeurtenissen van begin deze maand mij bedroefd hebben en mij een les in bescheidenheid hebben gegeven", zei hij. "De koninklijke familie moet immers in alle omstandigheden een voorbeeld zijn." 

Het grootste schandaal waarin Albert verstrikt raakte betrof zijn vermeende buitenechtelijke dochter Delphine Boël. Journalist Mario Danneels deed in 1999 voor het eerst kond van haar bestaan. Het werd een slepende kwestie, met als voorlopig laatste ontwikkeling de rechtszaak die Boël aanspant. Ze wil dat een dna-test uitwijst of Albert haar vader is. 

Danneels kan moeilijk inschatten of er verband is tussen de aanstaande troonsafstand en de zaak rond Boël. "Maar opvallend is het wel dat een maand nadat zij aankondigt Albert voor de rechter te willen slepen, hij zijn abdicatie bekendmaakt", zegt hij. 

Gezondheid

"Het is ook geen geheim dat het met de gezondheid van Albert niet optimaal is. Volgend jaar zijn er weer verkiezingen en een formatie zoals de vorige ziet de koning niet zitten", aldus Danneels. "Hij sliep toen naar verluidt maar twee uur per nacht en was doodmoe." In 2010 en 2011, toen België het meer dan vijfhonderd dagen zonder regering moest doen, had hij een belangrijke rol in de formatie. 

In de afgelopen jaren kampte Albert vaker met gezondheidsproblemen. Hij moest onder meer worden geopereerd aan een hernia en aan staar. In 2000 onderging hij een viervoudige bypassoperatie.

In 2011 werd hij geopereerd aan huidkanker aan zijn neus. Hoewel het een kwaadaardige vorm betrof, was het een soort kanker die nooit uitzaait en zo goed als altijd te genezen is.