De toetreding van Kroatië tot de EU is in de nacht van zondag op maandag in het hele land gevierd.

Volgens lokale media juichten tienduizenden om middernacht op het belangrijkste plein in de hoofdstad Zagreb. ''Welkom in de Europese Unie", zei de voorzitter van de Europese Commissie José Manuel Barroso in het Kroatisch. In Zagreb en de andere grote steden werd vuurwerk afgestoken.

De Ierse minister van Buitenlandse Zaken Eamon Gilmore noemde Kroatië een baken van hoop voor zijn buurlanden. ''We huldigen jullie inspanning aan de voorwaarden voor toetreding te voldoen.'' Na Slovenië is Kroatië de tweede voormalige Joegoslavische deelrepubliek in de EU.

De republiek riep op 25 juni 1991 de onafhankelijkheid uit, gelijktijdig met Slovenië. Daarna was Kroatië jaren verwikkeld in een oorlog met Joegoslavië.

Litouwen

De toetreding van Kroatië tot de EU is niet de enige verandering die maandag plaatsvindt. De Baltische staat Litouwen is per 1 juli de nieuwe voorzitter van de Raad van de Europese Unie. Litouwen neemt het voorzitterschap over van Ierland.

Het is het eerste EU-voorzitterschap voor het land, dat in 2004 toetrad tot de unie. Het komende halfjaar zullen Litouwse bestuurders vrijwel alle vergaderingen van ministers van de 28 EU-lidstaten leiden.

Litouwen zet tijdens zijn voorzitterschap in op een ''geloofwaardig, veilig en open Europa''. Financiële stabiliteit, economische groei en het scheppen van banen zijn daarbij sleutelwoorden.

Stimulans

Veel landen in de EU verkeren in een recessie. Herstel van vertrouwen in de eurozone en de hele unie is dan ook essentieel. Het verder uitbouwen van de bankenunie is daarbij een middel. De versterking van de Europese interne markt kan een stimulans zijn om Europa meer competitief te maken.

Litouwen splitste zich als eerste af van de voormalige Sovjetrepubliek. Het land is de grootste Baltische staat en telt 3,5 miljoen inwoners.

Het voorzitterschap van de Raad van de Europese Unie rouleert. Vanaf 1 januari 2014 zal Griekenland het van Litouwen overnemen.