Een bende uit het Engelse Oxford is dinsdag schuldig bevonden aan het jarenlang verkrachten, prostitueren en martelen van kwetsbare, minderjarige meisjes.

Dat hebben Britse media gemeld. De zeven bendeleden werden schuldig bevonden aan in totaal 43 aanklachten die betrekking hadden op zes slachtoffers. De strafmaat wordt op 26 juni bepaald.

De meisjes, die onder de hoede van jeugdzorg stonden, kregen drugs, werden verkracht en vervolgens in het hele land ingezet als prostituées.

De slachtoffers, geronseld in de leeftijd tussen de 11 en 15 jaar, hebben zeker zes keer bij de politie aangeklopt en verteld over de uitbuiting en de gruwelijke praktijken waar ze aan onderworpen werden, maar de politie greep niet in.

Sociaal werkers zeiden te weten dat sommige meisjes werden misbruikt, maar ook zij ondernamen geen actie. Pas toen een agent eind 2010 naspeuringen verrichte werd de omvang van de zaak duidelijk.

Excuses

Er is een onderzoek ingesteld naar jeugdzorg, die niet in staat was de meisjes te beschermen. De politie heeft excuses aan de slachtoffers aangeboden en politiechef van Thames Valley Sara Thornton zei te betreuren dat er niet eerder is ingegrepen.

Volgens haar hadden rechercheurs niet in de gaten dat er sprake was van systematisch en georganiseerd misbruik. Thornton benadrukte dat ze ondanks de gemaakte fouten niet van plan is af te treden.

Kwetsbare meisjes

Het misbruik had plaats over een tijdspanne van acht jaar. De loverboys waren actief in Oxford en ronselden kwetsbare meisjes op straat, bij scholen en in cafés. Ze gaven de meisjes cadeautjes en boden ze een luisterend oor. Ook kregen de slachtoffers cannabis en cocaïne.

Al snel werden de meisjes gedwongen om de loverboys 'te plezieren'. Daarna werden de meisjes ook geprostitueerd en op gruwelijke wijze behandeld.

Ze werden herhaaldelijk in elkaar geslagen, verslaafd gemaakt aan drugs en alcohol en geregeld werden de meisjes het slachtoffer van groepsverkrachtingen of wrede seksspelletjes.