De Noord-Afrikaanse aan al-Qaeda gelieerde krijgsheer Abou Zeid is in februari in de strijd tegen Franse troepen in Mali om het leven gekomen.

Dat heeft het kantoor van de Franse president François Hollande zaterdag gezegd.

De dood van de krijgsheer is 'definitief bevestigd' en een 'belangrijke stap in de strijd tegen terrorisme in de Sahel', aldus het Elysée. Abou Zeid vond de dood in het Adrar des Ifoghas-gebergte. De president van Tsjaad liet eerder deze maand al weten dat Abou Zeid is gesneuveld.

De krijgsheer was een van de sleutelfiguren van de zuidelijke tak van al-Qaeda in de Islamitische Maghreb (AQIM). Hij was verantwoordelijk voor de dood van zeker twee Europese gijzelaars en was een van de leiders van de gewelddadige machtsovername in Noord-Mali.

AQIM

Abou Zeid stond aan het hoofd van een van de gewelddadigste brigades van AQIM. Over zijn ware identiteit is weinig met zekerheid te zeggen. In de Algerijnse pers werd hij afwisselend Abdi Hamadou en Mohamed Ghedir genoemd. Hij zou een geharde radicaal zijn geweest die er nauwe banden op nahield met AQIM-baas Abdelmalek Droukdel, die vanuit het noorden van Algerije opereert.

In 1992 nam Abou Zeid deel aan de islamitische opstand tegen de Algerijnse regering en was hij betrokken bij de massaslachting op dorpsbewoners in het noorden van het land. Later sloot hij zich aan bij een salafistische extremistengroepering die in 2006 opging in AQIM.