Paus Benedictus XVI gaat donderdagavond na een pontificaat van bijna 8 jaar met pensioen. 

Hij is de eerste paus in 600 jaar die aftreedt. Benedictus heeft aangegeven niet meer de kracht te hebben om zijn taak te kunnen vervullen.

Woensdag hield de paus zijn laatste audiëntie op het Sint-Pietersplein. Het plein stond volgepakt met gelovigen.

Benedictus zei in een persoonlijke toespraak momenten van 'licht en vreugde' te hebben gekend, maar ook moeilijke tijden wanneer 'het leek alsof God sliep'.

Helikopter

Donderdagochtend voert de kerkvader voor de laatste keer overleg met de kardinalen. Aan het eind van de middag vertrekt hij per helikopter naar het pauselijke Castel Gandolfo, waar hij een laatste groet zal brengen vanaf het balkon van zijn verblijf.

Om 20.00 uur worden de deuren van het palazzo gesloten en trekt de Zwitserse Garde zich terug. De taak van de hellebaardiers, het beschermen van de kerkvorst, zit er dan, voorlopig in ieder geval, op.