Paus Benedictus XVI heeft woensdag emotioneel afscheid genomen van gelovigen die naar zijn laatste openbare optreden als paus waren gekomen. 

Hij zei dat hij zich bewust is van de ernst van zijn besluit om zijn functie neer te leggen, maar dat dit in het belang van de kerk is. De paus sprak tot een menigte van tienduizenden mensen op het Sint-Pietersplein in Vaticaanstad.

Benedictus sprak over zijn pontificaat, dat is getroffen door onder meer onthullingen over kindermisbruik. Hij zei dat de periode momenten van vreugde gekend heeft, maar ook momenten van ''tegenwind'' waarin ''het leek alsof de Heer sliep''.

Duizenden pelgrims op het Sint-Pietersplein juichten toen de paus het plein betrad. Mensen droegen spandoeken mee met teksten als 'Grazie!' ('Bedankt') en probeerden een glimp op te vangen van de kerkvader.

Ook de boulevard die naar het plein leidt stond bomvol mensen en pelgrims. Zij volgden de audiëntie op grote televisieschermen.

De paus dankte allen die zijn besluit van 11 februari met begrip hebben vernomen en zei met gebed in dienst van de kerk te blijven.

Fragment van de toespraak van de paus:

Klooster

Benedictus treedt donderdagavond af als paus. Hij trekt zich terug in een klooster in Vaticaanstad, omdat hij zich niet langer opgewassen voelt tegen zijn taak.

Dinsdag heeft de paus zijn persoonlijke papieren uitgezocht en stukken naar de Vaticaanse archieven gestuurd. Na de audiëntie van woensdag ontvangt de paus enkele regeringsleiders.

Donderdagochtend voert hij voor de laatste keer overleg met de kardinalen. Aan het eind van de middag vertrekt hij per helikopter naar het pauselijke Castel Gandolfo, waar hij een laatste groet zal brengen vanaf het balkon van zijn verblijf.

Om 20.00 uur worden de deuren van het palazzo gesloten en trekt de Zwitserse Garde zich terug. De taak van de hellebaardiers, het beschermen van de kerkvorst, zit er dan, voorlopig in ieder geval, op.