Franse militairen zijn in de bergen in het noorden van Mali verwikkeld in 'zeer heftige gevechten' met islamitische extremisten.

Dat heeft de Franse minister van defensie Jean-Yves Le Drian dinsdag gezegd.

"Wij zijn nu bij het hart van het conflict", zei Le Drian. Zolang er in de bergketen Adras des Ifoghas nog zo zwaar gevochten wordt, wil hij niet speculeren over een spoedige terugtrekking, zei hij in een gesprek met het radiostation RTL.

Frankrijk kwam op 11 januari in actie om het zwakke Malinese leger te helpen tegen de extremisten, die na het noorden een nog groter deel van het West-Afrikaanse land dreigden in te nemen. De kosten van de operatie zijn inmiddels opgelopen tot honderd miljoen euro, zei Le Drian.

Sommigen in Frankrijk hebben gesuggereerd dat volgende maand met de terugtrekking van de vierduizend man sterke troepenmacht een begin kan worden gemaakt, maar Le Drian wil daar nog niet van weten.