EDINBURGH - De hoogste rooms-katholieke functionaris in Groot-Brittannië, de in Ierland geboren kardinaal Keith O'Brien, is maandag afgetreden als bisschop van Saint Andrew's en Edinburgh. 

Hij stapt op na te zijn beschuldigd van misbruik van jonge priesters in de jaren 80. O'Brien weerspreekt de beschuldigingen fel, maar geeft zijn functie toch op, niet lang voor zijn 75e verjaardag en emeritaat (pensioen).

Hij gaat ook niet naar het conclaaf in Rome waar de kardinalen straks een nieuwe paus kiezen. Daar zal nu geen Britse kardinaal bij zijn, meldde de BBC.

O'Brien weerspreekt beschuldigingen die in Schotland zijn gedaan door drie priesters en een ex-priester. Hij neemt juridische stappen tegen de beschuldigers. Maar hij zei dat hij onder deze omstandigheden door de mediabelangstelling niet naar het conclaaf wil, omdat dat zou afleiden van de paus en diens opvolger.

Trouwen

Hij is bekend om uitgesproken standpunten en zei circa een week geleden nog dat priesters die moeite met het celibaat hebben, zouden moeten kunnen trouwen.

De paus heeft het ontslag van kardinaal Keith O'Brien aanvaard.

In het Verenigd Koninkrijk, dat ongeveer 62 miljoen inwoners telt, zijn er naar schatting totaal 5,5 miljoen rooms-katholieken. In Schotland (5,3 miljoen inwoners) vormt het rooms-katholieke volksdeel wel 15 procent van de bevolking en in Noord-Ierland (bijna 2 miljoen inwoners) zelfs circa 40 procent.