VATICAANSTAD - Paus Benedictus XVI heeft zondag op het Sint-Pietersplein in Vaticaanstad tienduizenden gelovigen toegesproken op de laatste zondag dat hij de Rooms-Katholieke Kerk aanvoert.

De kerkvorst treedt om gezondheidsredenen donderdag af en is daarmee de eerste paus in bijna 600 jaar die het ambt voor zijn dood opgeeft. 

Hij zei tegen de menigte dat hij de kerk niet in de steek laat, maar in meditatie en gebed de kerk blijft dienen en liefhebben. Benedictus XVI beklemtoonde dat hij Gods wil volgt.

''Maar dit betekent niet dat ik de kerk verlaat. Eigenlijk, als God dit van mij vraagt, kan ik haar blijven dienen met dezelfde toewijding en dezelfde liefde die ik tot nu toe heb getoond'', zei hij.

Hij voegde eraan toe dat hij dat wil doen ''op een manier meer in overeenstemming met mijn leeftijd en mijn krachten''.

Pauselijk zomerverblijf

De toespraak van zondag was een van de laatste optredens van Benedictus als paus. Op woensdag houdt hij zijn laatste algemene audiëntie op het Sint-Pietersplein en donderdag zal hij de kardinalen ontmoeten. Dan vliegt hij naar het pauselijke zomerverblijf ten zuiden van Rome, waar hij de komende tijd zal verblijven.

De kardinalen komende de volgende dag bijeen om het conclaaf voor te bereiden. Dat begint naar verwachting halverwege maart. Dan kiezen de kardinalen een nieuwe paus uit hun midden.