AMSTERDAM - Australië werd de laatste jaren regelmatig geteisterd door bosbranden. Als dat zo doorgaat, kan het Australische landschap blijvend veranderen.

Het gevaar bestaat dat bossen plaats zullen maken voor savannes, grasland met struiken. Zo kunnen dieren die in het bos leven, waaronder de koala, hun woongebied verliezen.

Daarvoor vrezen deskundigen van het Wereld Natuur Fonds (WNF). De meeste bossen 'down under' zijn volgens experts "redelijk ingesteld" op bosbranden.

Als vroeger een paar hectare bos afbrandde, dan herstelde de natuur zich weer. Dat kwam onder meer doordat de as zorgde voor vruchtbaardere grond. "Als er jaren achtereen branden zijn op dezelfde plek, dan kan de natuur zich echter niet goed genoeg herstellen. Dat dreigt nu te gebeuren", aldus een woordvoerster.

Het WNF constateert dat de branden in Australië worden geholpen door extreme hitte, die "wel eens het gevolg zou kunnen zijn van klimaatverandering". Dat geldt ook voor extreem weer elders. Dat wil niet zeggen dat de Australische branden "een natuurlijke oorzaak" hebben.

Volgens een woordvoerster ontstaan verreweg de meeste bosbranden door menselijke fouten. Sigaretten, maar ook spiegeltjes, die in de natuur worden weggegooid kunnen desastreuze gevolgen hebben.

Temperaturen gedaald

De temperaturen in het door bosbranden geteisterde zuiden van Australië zijn woensdag gedaald. Het gevaar op meer branden is voorlopig iets geweken, maar gevreesd wordt dat het kwik weer zal oplopen.

Maandag kende Australië met gemiddeld 40,3 graden Celsius de warmste dag ooit en dinsdag was de op twee na warmste dag. Vier van Australiës warmste dagen vonden plaats in 2013.

"Het lijdt geen twijfel dat dit een zeer, zeer extreme hittegolf is", aldus meteoroloog David Jones. "Als je kijkt naar het bereik, de duur, de intensiteit, dan is het wellicht de grootste in de geschiedenis van Australië."

Woensdag daalden de temperaturen in de hoofdstad Canberra van 36 graden naar 28 en in Sydney van 43 naar 23 graden. Jones verwacht echter dat ook woensdag in het lijstje met Australiës warmste dagen komt, omdat de hittegolf zich heeft verplaatst naar het midden en noorden van het land.

Voor de rest van de zomer verwachten meteorologen gemiddelde temperaturen.

Vermist

Er zijn vooralsnog geen dodelijke slachtoffers gevallen bij de branden, hoewel in Tasmanië nog honderd mensen worden vermist sinds een felle brand vorige week negentig woningen verwoestte.

Volgens de politie hebben de meeste mensen zich waarschijnlijk nog niet bij de autoriteiten gemeld.

Beklag

Autoriteiten slagen er niet altijd in de bewoners goed te informeren. Tijdens een bewonersbijeenkomst in Snake Valley, in de deelstaat Victoria, deden bewoners boos hun beklag.

Een vrouw vertelde dat ze haar huis ontvluchtte en in het gemeentehuis om informatie vroeg, die de autoriteiten haar niet konden geven. In het gebouw was geen stroom, dus ze kon ook niets opzoeken op internet. Anderen klaagden dat de site van de brandweer de vele bezoekers niet aankon en dat ze geen waarschuwings-sms'je hadden gekregen.