CANBERRA - De bosbranden die woeden in het zuiden van Australië, breiden zich uit.

Duizenden mensen hebben hun huis moeten verlaten. Premier Julia Gillard sprak dinsdag op de televisie van een ''catastrofe".

De branden woeden vooral in de staten South Australia, New South Wales en Victoria, waar een harde wind staat en temperaturen worden gemeten van boven 40 graden.

Gillard bezocht maandag het eiland Tasmanië. Daar zijn honderden huizen verwoest en meer dan 3000 mensen geëvacueerd.

Er is geen melding gedaan van eventuele doden, maar er wordt nog gezocht naar ongeveer 100 mensen uit het stadje Dunalley, waar vorige week 90 huizen opgingen in de brand, meldt AP. Bij een eerste onderzoek zijn er geen lichamen gevonden, meldt de politie.

Verbod

In New South Wales is een verbod op het stoken van vuur afgekondigd. Nationale parken en campings zijn gesloten en kampeerders en vakantiegangers wordt dringend verzocht veiliger gebieden op te zoeken. Verpleeghuizen en kwetsbare mensen in zwaar getroffen gebieden worden geëvacueerd.

De branden worden vergeleken met die van Zwarte Zaterdag in 2009, toen 173 mensen de dood vonden.