BETHLEHEM - Duizenden gelovigen uit heel de wereld hebben zich maandag in Bethlehem verzameld om de geboorte van Jezus Christus te herdenken. 

Volgens het Nieuwe Testament is de stichter van het christendom in de stad op de Westelijke Jordaanoever geboren.

De herdenking heeft dit jaar voor de Palestijnen een bijzondere betekenis. Niet alleen kregen zij de status van waarnemer bij de Verenigde Naties, ook heeft de VN-organisatie voor cultuur Unesco de Geboortekerk in Bethlehem, gebouwd op de plaats waar Christus het levenslicht zou hebben aanschouwd, op de lijst van werelderfgoederen gezet.

Ook de pelgrimsroute in Bethlehem en de traditionele kerstprocessie die in de oude stad van Jeruzalem begint, staan nu op de lijst.

Patriarch Fuad Twal van Jeruzalem, de hoogste rooms-katholieke geestelijke in de regio, voert de processie aan, die naar het Kribbeplein voor de Geboortekerk leidt. Twal gaat aan het einde voor in de nachtmis in de kerk.

Volgens de Palestijnse minister van Toerisme, Rula Maaja, zijn dit jaar ongeveer 15.000 pelgrims naar Bethlehem gekomen. Alle hotels in de stad zitten vol.