PEKING - Vier leden van een bende drugssmokkelaars uit Myanmar hebben dinsdag de doodstraf gekregen van een Chinese rechter.

Ze kregen deze straf omdat ze in oktober vorig jaar twee Chinese vrachtschepen hadden gekaapt die over de rivier Mekong voeren. De 13 bemanningsleden werden vermoord.

Een vijfde verdachte kreeg een voorwaardelijke doodstraf van de rechter, een zesde smokkelaar een gevangenisstraf van acht jaar.

De bendeleden bekenden in september al schuld aan moord, drugshandel, ontvoering en kaping. De leider van de bende, Naw Kham, bood toen ook zijn excuses aan aan de familieleden van de slachtoffers.

Vaker patrouilleren

De Mekong kronkelt via China Zuidoost-Azië binnen. China maakte in 2001 met Myanmar, Laos en Thailand afspraken om de scheepvaart op de rivier te reguleren. Na de Mekong-moorden vorig jaar ging China vaker patrouilleren op de rivier. Dat wordt gezien als een manier waarop China zijn invloed wil doen gelden in het gebied.

Het grensgebied tussen Myanmar, Laos en Thailand - beter bekend als de Gouden Driehoek - is berucht doordat er op grote schaal drugs worden gesmokkeld.