TOULOUSE - Een onbemand Europees ruimtevrachtschip kan voorlopig niet terugkeren naar de aarde.

De Edoardo Amaldi zou in de nacht van dinsdag op woensdag worden losgekoppeld van het internationale ruimtestation ISS, maar dat moest worden afgebroken met nog een paar minuten te gaan.

Reden: de ISS-bemanning had een foutje gemaakt.

Bij het voorbereiden van het vertrek hadden de ruimtevaarders in het ISS de besturing over het vrachtschip. Via een laptop stuurden ze opdrachten naar de Amaldi. Toen een van de opdrachten niet aankwam, werd besloten het vertrek af te blazen.

Eerst meldde de vluchtleiding dat de laptop een storing had, maar later bleek dat de bemanning bij het invoeren van de code een tikfout had gemaakt. Ze toetsten een 4 in waar dat een 5 had moeten zijn.

Niet bekend

Het is niet bekend wanneer de Amaldi alsnog vertrekt. De eerstvolgende mogelijkheid is donderdagavond, maar het ISS moet dan misschien uitwijken voor langsvliegend ruimtepuin. Daar zijn de motoren van de Amaldi voor nodig.

Bij de terugkeer zal de Amaldi langzaam uit zijn baan rond de aarde zakken, om uiteindelijk als een vuurbal in de dampkring te vergaan. De brokstukken storten in een afgelegen deel van de Grote Oceaan, waar ze geen gevaar voor mensen vormen. Dat gebeurt op zijn vroegst volgende week dinsdag.

De Amaldi was in maart naar het ISS gegaan. De aankoppeling gebeurde toen onder het toeziend oog van de Nederlandse astronaut André Kuipers. Hij hoefde niet in te grijpen, omdat de automatische piloot van het ruimteschip zijn werk deed.

Terugkeer

Voor de terugkeer is het vrachtschip volgeladen met afval. Aan boord zit ook een speciale zwarte doos, die pas twee keer eerder is gebruikt. De Reentry Breakup Recorder moet bijhouden waar een capsule mee te maken krijgt tijdens terugkeer en ondergang. Die informatie helpt wetenschappers om betere ruimteschepen te bouwen.

De Amaldi was het derde Europese vrachtschip dat naar het ISS ging. Eerder gingen de Jules Verne (2008) en de Johannes Kepler (2011). Volgend jaar gaat de Albert Einstein, gevolgd door de Georges Lemaître in 2014. De zonnepanelen van de vijf vrachtschepen zijn in Nederland gemaakt.