TOKIO - Vier Chinese surveillanceschepen hebben maandag enkele uren rondgevaren in wat Japan beschouwt als zijn territoriale wateren bij de onbewoonde eilandjes in de Oost-Chinese Zee, waarover Japan en China ruzie maken.

De actie leidde tot een officieel protest door Tokio. Diplomaten pogen achter de schermen de opgelopen spanningen tussen beide rivalen terug te brengen.

Zowel Japan als China claimt de eilanden. De ruzie over de archipel duurt al tijden, maar is de afgelopen weken opgelaaid.

Eerder deze maand kocht Japan enkele eilanden van de particuliere eigenaar. Dat leidde tot rellen in China. Japanse ambassades, consulaten en bedrijven werden aangevallen.

Taiwan

Ook Taiwan zegt aanspraken te maken op de eilandjes. Een Taiwanese vissersvloot van 78 schepen is onderweg vanuit de Taiwanese haven Suao, aldus een van de organisatoren.

De Taiwanezen benadrukken dat ze al eeuwenlang vissen in de wateren rond de eilandjes, die door China Diaoyu genoemd worden en in Japan bekendstaan als Senkaku.

Een groep Japanse zakenlui die al 37 jaar een bezoek brengt aan Chinese politici besloot dit jaar niet te gaan, aldus een Japanse functionaris.

Diplomatieke delegatie

Japan stuurt een hoge diplomatieke delegatie naar China in een poging het opgelaaide conflict over de betwiste eilanden te sussen. Dat hebben regeringsfunctionarissen in Tokio maandag gezegd.

Onderminister Chikao Kawai van Buitenlandse Zaken ontmoet tijdens een tweedaags bezoek zijn Chinese ambtgenoot om de kwestie te bespreken.