NEW YORK - De man die vrijdag in een New Yorkse dierentuin in een tijgerkooi sprong en ernstig werd verwond door een Siberische tijger wilde een zijn met het dier.

Dat heeft hij gezegd tegen rechercheurs die de zaak onderzoeken, meldt de politie.

Voor zijn inmiddels beruchte worstelpartij met de tijger had de man, David Villalobos, zijn Facebookpagina opgetuigd met odes aan Moeder Aarde en spirituele teksten. In de dierentuin sprong de 25-jarige man uit een treintje dat langs de dierenverblijven voert de tijgerkuil in.

De Siberische tijger van bijna tweehonderd kilo viel de man aan. Hij sleept hem aan zijn voet door het verblijf. Pas na tien minuten lukte het de dierenverzorgers de 11-jarige Bashuta weg te jagen met een brandblusser, waarop ze d man toeriepen onder een elektrisch hek door te rollen. Zo kon hij ontsnappen.

Drugs

Hij heeft bijtwonden in zijn rug, schouders en armen en benen. Zijn schouder, ribben, enkel en bekken zijn gebroken en hij heeft een klaplong. Toch stelt hij dat zijn wens in vervulling is gegaan. Voordat hij uit het hok werd gered, slaagde hij er volgens eigen zeggen in de tijger te aaien. Volgens de politie verkeerde hij niet onder invloed van drugs.

Op basis van zijn verklaring en een klacht van de dierentuin wordt de in kritieke toestand opgenomen Villalobos vervolgd voor het betreden van verboden terrein. Het was aanvankelijk niet te zeggen of de sprong een zelfmoordpoging was. "Iedereen heeft een reden voor wat hij in het leven doet", zou Villalobos tegen de politie hebben gezegd.

Facing Animals

Een dag later zei hij tegen rechercheurs dat het 'zeker niet om een zelfmoordpoging ging, maar de wens om een te zijn met de tijger'. Op zijn Facebookpagina staan foto's van meerdere wilde dieren, zoals van een tijger die een jong likt. Zijn commentaar daarbij: 'leuk'. Ook plaatste hij een promotiefilm voor de nieuwe film Facing Animals van de Nederlander Jan van IJken, over de 'complexe en soms bizarre relatie tussen mens en dier'. "Dit lijkt me fascinerend", zei Villalobos daarover.

De dierentuin heeft eerder aangegeven geen reden te zien de tijger te laten inslapen. "De tijger heeft niets verkeerd gedaan", zei directeur van de Bronx Zoo Jim Breheny zaterdag. "Als iemand is vastbesloten zichzelf wat aan te doen, is dat moeilijk tegen te houden."