AKEN - De fabrikant van het middel softenon, waardoor ruim 50 jaar geleden wereldwijd 10.000 baby's misvormd zijn geboren, heeft voor het eerst excuses aangeboden.

Topman Harald Stock van de Grünenthal Group uit het Duitse Aken deed dat bij de onthulling vrijdag van een standbeeld voor de slachtoffers in het nabijgelegen Stolberg.

De excuses zijn onvoldoende voor veel slachtoffers. ''Het bedrijf moet de portemonnee opentrekken in plaats van zijn mond'', zei advocaat Freddie Astbury zaterdag namens een stichting van Britse slachtoffers. Astbury is zelf zonder armen en benen geboren nadat zijn moeder het middel nam.

Negatieve reacties komen ook uit Australië en Japan. ''De excuses zijn te klein, te laat en vol van meer bedrog'', zeiden advocaten van het Australische slachtoffer Lynette Rowe. Zij noemden de excuses zielig en beledigend.

Afwijking

Softenon werd aan zwangere vrouwen verkocht als een probaat middel tegen ochtendmisselijkheid, ook in Nederland. Het bleek echter dat veel van hun baby's allerlei ernstige afwijkingen vertoonden. Het middel is eind 1961 van de markt gehaald.

De topman van het Duitse farmaceutische bedrijf verdedigde zich door te stellen dat ''de tragedie 50 jaar geleden plaatsvond in een wereld die compleet anders was''.

Volgens hem hebben wetenschappers en wetgevers veel geleerd van het schandaal. Het heeft volgens hem geleid tot betere procedures en minder risico's voor patiënten.

Zwijgen

Topman Stock bood tevens excuses aan omdat het bedrijf 50 jaar heeft gezwegen over het schandaal. ''We vragen u om ons zwijgen te zien als een teken van de schok waarin wij verkeerden door uw lot'', zei hij tegen slachtoffers van softenon.

De Australische advocaat noemde dat laatste ''baarlijke nonsens''. Volgens hem heeft het bedrijf opzettelijk gezwegen om schadeclaims te vermijden. Onder meer in Australië loopt nog een proces. Volgens de advocaat blijkt uit bedrijfsdocumenten dat de fabrikant al 2 jaar wist van de afwijkingen voordat het middel van de markt werd gehaald.