AMSTERDAM - Neil Armstrong, de Amerikaanse astronaut die in 1969 als eerste mens voet op de maan zette, is zaterdag op 82-jarige leeftijd overleden.

Dat melden Amerikaanse media. Armstrong onderging eerder deze maand een bypassoperatie vanwege vier verstopte kransslagaders.

De familie van Armstrong heeft laten weten dat hij als gevolg van complicaties die zich bij die operatie hebben voorgedaan, is overleden.

De in Ohio geboren Armstrong landde op 20 juli 1969 met de Apollo 11 op de maan. Toen hij vervolgens de eerste voet op de maan zette, sprak hij de historische woorden: ''Een kleine stap voor een mens, een enorme sprong voor de mensheid". Astronaut Buzz Aldrin volgde hem vijftien minuten later.

Vliegbrevet

Armstrong was al op jonge leeftijd gefascineerd door vliegen. Op 10-jarige leeftijd vertelde hij een leraar dat hij ooit op de maan zou staan. Nog voor Armstrong zijn rijbewijs behaalde, had hij al een vliegbrevet op zak. Hij werd marinepiloot en gold tijdens de Koreaanse Oorlog (1950-1953) als een koele kikker.

In 1962 trad hij toe tot de astronautenklas van NASA. Zijn eerste ruimtevlucht in 1966 werd direct een vuurproef: Armstrong wist ternauwernood het tollende ruimteschip Gemini 8 te redden.

Apollo 11

De astronaut werd pas echt bekend toen de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie hem koos als gezagvoerder van de missie Apollo 11. Die zou de eerste bemande maanlanding gaan uitvoeren. Op 20 juli 1969 maakte Armstrong de eerste stappen op de maan. Zijn historische uitspraak schoot hem pas op het laatste moment te binnen.

<br>

Na de vlucht trok de astronaut zich zo snel mogelijk terug in de anonimiteit. Hij had een hekel aan vraaggesprekken, persconferenties en andere mediaoptredens. Daardoor creëerde hij een zweem van geheimzinnigheid, die veel mensen nog nieuwsgieriger maakte.

In de weinige interviews die hij gaf, maakte Armstrong zich vaak met een korzelig antwoord van de vragen af. Toen iemand hem vroeg hoe het was om op de maan te lopen, antwoordde Armstrong droog: ''Piloten houden niet van wandelen, piloten houden meer van vliegen.''

Hoogleraar

Twee jaar na de maanreis vertrok Armstrong bij de NASA. Hij werd onder meer hoogleraar ruimtevaarttechniek en bekleedde leidinggevende functies in de industrie. In 1986 werd hij vice-voorzitter van de commissie die de ontploffing van de spaceshuttle Challenger onderzocht.

Het was een van de zeldzame keren dat Armstrong de camera's op zich gericht voelde. Hij leefde de laatste jaren in stilte op zijn boerderij in Lebanon, in zijn thuisstaat Ohio.

Armstrong laat een vrouw, 2 zonen, een stiefzoon, een stiefdochter, 10 kleinkinderen en een broer en zus na. Hij scheidde in 1994 van zijn eerste vrouw. Op 18 november 2010 was Armstrong aanwezig bij het 'Meet the Future, Science & Technology Summit 2010' in Den Haag.

Neil Armstrong overleden