HOUSTON - De eerste Amerikaanse astronaute, Sally Ride, is maandag overleden aan kanker. Zij is 61 jaar geworden.

Dat hebben Amerikaanse media gemeld. Ride maakte in 1983 als eerste vrouw uit de VS een ruimtereis. Naast astronaute was de fysica auteur van wetenschappelijke boeken.

Ze hoorde in 1977 bij de eerste lichting burgers (en vrouwen) die van NASA mochten solliciteren voor de astronautenopleiding. Uit een groep van 8000 sollicitanten zat ze bij de 35 kandidaten die werden gekozen. Slechts 6 daarvan waren vrouwen.

Ride vloog mee met twee missies, in totaal bracht ze 350 uur in de ruimte door. Haar derde missie in 1986 ging niet door na de explosie van de Challenger. Daarbij kwamen de 6 astronauten aan boord om het leven.

Grenzen doorbroken

Een bestuurder van NASA zegt in een verklaring dat Ride "grenzen heeft doorbroken".

"Het land is een van haar beste leiders, leraren en ontdekkers kwijt", aldus Charles Bolden.

Ride was ook na haar terugkeer uit de ruimte nog actief in de ruimtevaart. Ze nam deel aan het onderzoek naar de ongelukken met de space shuttles Challenger en Columbia, en adviseerde het Amerikaanse congres over toekomstige ruimtevluchten.