RIYAD - Kroonprins Nayef van Saudi-Arabië is zaterdag overleden, heeft de staatstelevisie gemeld. Nayef was sinds 1975 ook minister van Binnenlandse Zaken in het belangrijke olieland.

Nayef bin Abdulaziz is geboren in 1933. Hij was sinds oktober kroonprins, nadat zijn oudere broer Sultan was overleden. In Saudi-Arabië kan de troon ook overgaan op broers.

Nayef was sinds vorige maand in Zwitserland voor medisch onderzoek wegens gezondheidsproblemen, vermoedelijk kanker.

De familie zal nieuwe kroonprins aanwijzen. Ingewijden tippen Nayefs jongere broer Salman (geboren in 1935). Hij was gouverneur van Riyad van 1963 tot 2011. Sindsdien bekleedt hij de belangrijke positie van minister van Defensie. Hij geldt als een diplomatieke verzoener.

Ander beleid

De verandering kan mogelijk leiden tot een ander beleid. De overleden Nayef stond bekend als aartsconservatief. Hij verzette zich volgens ingewijden tegen liberale hervormingen in het aartsconservatieve koninkrijk. Nayef stond ook bekend om zijn wantrouwen tegen de Saudische rivaal Iran, die hij hard wilde aanpakken.

De kroonprins trad ook fors op tegen militanten van al-Qaeda: hij maakte een einde aan een reeks bloedige aanslagen van al-Qaeda in Saudi-Arabië tussen 2003 en 2006. Hij ontmantelde ook organisaties die geld inzamelden voor de acties van al-Qaeda-leider Osama bin Laden. De laatste jaren had Nayef het dagelijks werk overgelaten aan zijn zoon prins Mohammed, die zo mogelijk nog feller was in de bestrijding van radicale islamisten.

Koning Abdullah

De functie van kroonprins is belangrijk, omdat koning Abdullah met zijn gezondheid kwakkelt. Abdullah is ongeveer 87 jaar en werd meermalen aan zijn ruggenwervels geopereerd.

De begrafenis van Nayef vindt zondag plaats. Dat gebeurt direct na zonsondergang in de stad Mekka, die heilig is voor de islamieten.