BAMAKO - Rebellen van de Toearegstam hebben vrijdag de onafhankelijkheid uitgeroepen van Azawad, het uitgestrekte woestijngebied in het noordoosten van Mali.

Dat doen ze in een statement op de eigen website en via een woordvoerder op het Franse tv-kanaal 24.

''We roepen plechtig per vandaag de onafhankelijkheid van Azawad uit", aldus een woordvoerder. De Toeareg hebben toegezegd de grenzen met andere staten te zullen respecteren.

Volgens de verklaring op de website is de MNLA, de beweging van de opstandige Toeareg, vastbesloten ''de voorwaarden te scheppen voor een duurzame vrede en de basis te vestigen voor een staat die is gebaseerd op een democratische grondwet voor een onafhankelijk Azawad''.

De MNLA heeft de afgelopen weken de belangrijkste steden in het noordoosten en noorden van Mali ingenomen. Azawad is groter dan Frankrijk. In hun opmars had de MNLA steun van radicale moslimstrijders.

Die hebben gezegd de sharia (islamitische wetgeving) in heel het Afrikaanse land te willen invoeren. In delen van het noorden is de sharia al afgekondigd.