ROME - Umberto Bossi stapt op als leider van de separatistische Lega Nord. Dit hebben Italiaanse media donderdag gemeld.

De partij is in een financieel schandaal verwikkeld rond misbruik van overheidssubsidie voor de partij.

Het Openbaar Ministerie heeft aanwijzingen gevonden dat familieleden van Bossi belastinggeld in eigen zak hebben gestoken om daarmee persoonlijke boodschappen te doen.

Er zouden reizen, etentjes, dure auto's en de renovatie van Bossi's villa mee zijn betaald. Bossi ontkent de beschuldigingen.

Er is een 'triumviraat' gevormd van drie mannen die de partij tijdelijk moeten leiden tot een congres waar een nieuwe secretaris (partijleider) wordt gekozen. Bossi wil zich op dat congres overigens wel tot 'partijvoorzitter' laten kiezen.

Berlusconi

Bossi's Lega, die nu in de oppositie zit, regeerde jarenlang als juniorpartner mee in een coalitie met de centrumrechtse premier Silvio Berlusconi.

Sinds diens aftreden in november behoort de Lega Nord tot de belangrijkste politieke krachten die oppositie voeren tegen het breed gedragen zakenkabinet van Mario Monti. De populist Bossi richt zijn pijlen onder meer op het onpopulaire bezuinigingsbeleid.

De inmiddels 70-jarige Bossi werd in 1987 voor het eerst in de Senaat gekozen. Hij won stemmen in het rijke noorden van Italië met zijn boodschap dat ''de dievegge Rome'' te veel belastinggeld naar het arme zuiden stuurt.