BAMAKO - Opstandige Toearegs, die de steun hebben van radicale moslimstrijders, hebben de stad Gao in het noorden van Mali ingenomen. 

Dat gebeurde, nadat het leger zijn posities in de stad had opgegeven, meldden een regionale overheidsfunctionaris en getuigen zondag.

Gao is met 90.000 inwoners de grootste stad in de regio ten noorden van de grens met Niger. Het leger liet eerder weten dat het zich vrijdag (plaatselijke tijd) uit de steden Ansogo en Bourem had teruggetrokken om Gao beter te kunnen verdedigen.

In de stad zijn twee kazernes van het regeringsleger. De belangrijkste beweging van de Toeareg, de MNLA, zegt een einde te hebben gemaakt aan ''de bezetting van het gebied rond Gao door Mali''.

Timboektoe

De MNLA hebben ook het garnizoen in de stad Timboektoe belegerd. Dat hebben opstandelingen en inwoners van de eeuwenoude stad zondag gezegd. Timbuktu is een van de laatste bastions van de Malinese regering in het noorden van het land.

Volgens bewoner Mohamed Lamine zetten de opstandelingen zondagochtend vanuit het zuiden en oosten de aanval in op de stad. Er klinken onophoudelijk artillerievuur en mitrailleursalvo's. Gedemoraliseerde militairen zouden en masse het hazenpad kiezen.

Kidal

Vrijdag wisten de opstandige Toeareg de belangrijke stad Kidal te veroveren. Zij maken gebruik van de verwarring die in de hoofdstad Bamako is ontstaan door de militaire coup vorige week, waarbij president Amadou Toumani Touré werd afgezet.

De Toeareg hebben hun campagne voor een eigen staat in het uitgestrekte woestijngebied Azawad opgevoerd. Azawad is groter dan Frankrijk.